宇宙可能充滿外星病毒,科學家籲建全新「星際病毒學」

作者 | 發布日期 2018 年 01 月 24 日 17:35 | 分類 天文 , 自然科學 , 航太科技 follow us in feedly

人們普遍認為,另一個星球上的第一種生命形式是某種微生物,但一項新的研究提出質疑,沒有人想過從微生物中數量更多的病毒下手,這是很奇怪的。該論文呼籲,應該建立一個全新的「星際病毒學」研究領域,也許病毒哪天就成為 NASA 在其他行星或衛星上發現的第一個生命跡象體。



病毒大量存在於地球,數量比任何細胞生物體還要多出 10~100 倍,因此論文作者 Kenneth Stedman 認為,外星球存在病毒是合理的解釋。然而,科學家對地球之外的病毒存在可能性知之甚少。

美國波特蘭州立大學生物學教授 Kenneth Stedman,人稱病毒獵手,他致力於從各種極端環境尋找微生物,比如加州拉森火山國家公園內沸騰湖(Boiling Springs Lake)的酸性溫泉,其 pH 值約 2.5,與蔓越莓或檸檬汁差不多,大概神話等級的病毒才能在這種極端環境存活下來。事實上,Kenneth Stedman 領導的團隊還真在這個地點發現獨特的雜合病毒,新的病毒基因組出現兩個明顯來自不相關病毒的 DNA 和 RNA 組合。

▲ 拉森火山國家公園內的溫泉。(Source:Wikipedia

他最近在《天體物理學》雜誌發表新論文,提出全新的「星際病毒學」學科,呼籲太空生物學家應多探討病毒大量存在於宇宙的可能性,且美國太空總署(NASA)和其他太空機構需制定檢測外星病毒所需的策略、開發檢測工具,從土星、木星的衛星液體樣本中尋找病毒,並確認地球病毒到了外太空後能否活下去。

許多人或許不懂如何區別、為何要區別病毒和其他微生物,科學家也為此鬥爭不休,Kenneth Stedman 在回覆《Gizmodo》媒體時給出他最喜歡的病毒定義:會藉由合成機制在其他活細胞內進行自我複製的實體。

再簡單翻譯些:病毒可以得到宿主細胞的遺傳因子,然後重新編程以產生更多病毒,Kenneth Stedman 開玩笑說這過程叫「訊息轉讓代理」,雖然病毒需要宿主才能存活是事實,但 Kenneth Stedman 更習慣把「宿主」看作一種特殊環境,就像病毒複製種子時需要的土壤和水。

根據他在沸騰湖發現的雜合病毒,他確定病毒在極端環境下仍能進化、茁壯成長,他也相信病毒在地球過去的重大演變過程中扮演關鍵角色,所以病毒遍布整個宇宙並不是一個完全陌生的想法。

為了在外太空尋找病毒,現有工具與技術必須更新,或者考慮將電子顯微鏡整合至太空探測器,如果真的在宇宙發現病毒不用恐慌,因為那很可能會是我們發現的第一個外星生命跡象體。

(首圖來源:pixabay