繪圖晶片供不應求,天文學家也搖頭

作者 | 發布日期 2018 年 02 月 18 日 19:40 | 分類 晶片 follow us in feedly

加州大學柏克萊分校科學家 Aaron Parsons 利用電波望遠鏡收集滲透到宇宙中的無線電波尋找 130 億年前的最早恆星,所有數據需要由超級電腦即時處理後形成一張宇宙地圖,找到恆星所在,最終了解宇宙是如何從熱等離子體轉變為由星系和行星組成的宇宙。但是像以太坊這樣的加密貨幣採礦熱潮,正在消耗市場上的繪圖晶片,推升價格,阻礙天文學家探索宇宙的工作。



據 The Verge 報導,Parsons 正在將位於南非的氫電池陣列(HERA)電波望遠鏡升級到 350 個天線,但卻發現需要處理所有這些天線數據的繪圖晶片價格翻倍漲,從 500 美元到 1 千美元不等,使得整體升級成本將額外增加 3.2 萬美元,增加的錢卻不是付給研究生與研究人員。

虛擬貨幣礦工需要繪圖晶片來解決日益複雜的數學問題,以創造新的加密貨幣,雖然這是一個網絡安全系統,但也增加能源消耗,並使得市場上的繪圖晶片供不應求。BBC 曾報導,加密貨幣的發展對 PC 遊戲玩家以及其他科學家,如正在尋找外星生命的研究人員都是有害無益。

拿不到足夠的繪圖晶片,代表 Parsons 等科學家不得不建造一個更小的望遠鏡,但小望遠鏡無法檢測到微弱的無線電信號。2014 年多倫多大學天文學家 Keith Vanderlinde 在打造電波望遠鏡原型版本,即加拿大氫強度映射實驗(CHIME)時也遇到比特幣熱潮興起,繪圖晶片供不應求,價格飆漲。

加拿大的氫強度映射實驗望遠鏡可以探測無線電射線,繪製宇宙空間,並找出宇宙擴展的方式。氫強度映射實驗望遠鏡有 1,024 個天線,每秒產生幾兆太字節的數據,這些數據必須全天候即時處理,需要幾千兆次浮點運算的運算能力。

科學家表示,打造電波望遠鏡動輒幾百萬美元,因此多增加幾千美元不是問題所在,真正的癥結在於繪圖晶片價格變得很難預測,有時候當晶片短缺時,供應商不敢保證能提供一定的數量,也沒有價格保證,造成後勤補給噩夢。

報導指出,雖然電波望遠鏡可以使用其他客製化產品替代繪圖晶片,但科學家選擇使用繪圖晶片是因為價格實惠,並且相對容易使用。

對科學家而言,要以合理的預算達到目標的唯一途徑,就是利用消費性技術,如果繪圖晶片遙不可及,無線電天文學發展將會更加困難。Vanderlinde 認為,繪圖晶片是關鍵零組件,如果沒有繪圖晶片,基本上就無法利用電波望遠鏡從事宇宙探索相關研究。

(首圖來源:Flickr/Many Wonderful Artists CC BY 2.0)