克卜勒太空望遠鏡燃料即將耗盡,接班人 4 月發射升空

作者 | 發布日期 2018 年 03 月 15 日 19:48 | 分類 天文 , 航太科技 follow us in feedly

為天文學家尋獲數千顆系外行星的克卜勒太空望遠鏡,飛行燃料即將用罄,預估再幾個月就會熄燈結束任務。



在尾隨地球距離 9,400 萬英里遠的太陽軌道上,克卜勒太空望遠鏡已孜孜運行 9 年,從機械故障到被宇宙射線轟炸,一生經歷好不精彩。2013 年 5 月時,克卜勒太空望遠鏡反應輪發生故障,無法設定望遠鏡方向,因而一度被迫停止搜尋系外行星任務。

同年 8 月,NASA 宣布放棄兩個故障反應輪,以替代計畫使用剩下兩個正常的反應輪重新開始工作,也就是每 3 個月重新定位一次拍攝視野,至此開始為「K2 任務」階段。

最初,克卜勒團隊估計 K2 任務可以用剩餘燃料再進行 10 次重新定位,但克卜勒比預估還堅強,目前望遠鏡已完成 16 次「活動」,這個月準備進入第 17 次。

▲ NASA 繪製克卜勒太空望遠鏡第 17 次觀測活動。(Source:NASA)

雖然克卜勒太空望遠鏡沒有配備燃氣表以直接報告剩餘燃油量,但燃油箱壓力下降,推進器工作不正常等都是明顯的低燃油跡象。雖然僅存燃料很快將在幾個月內耗盡,科學家仍對它之前的種種表現感到驚訝,並計畫在剩餘時間內盡量收集科學數據,確保所有數據都發回地球。

接替克卜勒太空望遠鏡的年輕人「凌日系外行星巡天衛星」(Transiting Exoplanet Survey Satellite,縮寫 TESS)已就定位,預計於 4 月發射升空,裝備了 4 台廣角相機,準備掃描超過 20 萬顆恆星有否攜帶系外行星。

▲ 凌日系外行星巡天衛星。(Source:By NASA (http://tess.gsfc.nasa.gov/documents/TESS-Litho.pdf) [Public domain], via Wikimedia Commons

至於老克卜勒,我們不確定它會不會走上卡西尼號的最終命運,但能知道使命結束後,它會先在太陽系周圍無害地飄移。

(首圖來源:NASA