新研究顯示,少年白與免疫機制相關

作者 | 發布日期 2018 年 06 月 25 日 21:50 | 分類 生物科技 , 醫療科技 follow us in feedly

對許多人來說,太早出現的白髮一直是非常困擾的問題,最近阿拉巴馬大學生物學助教 Melissa Harris 在研究中意外發現一種與免疫系統相關的身體機制,很可能與一些人出現「少年白」的情況相關。



在我們的身體裡,不論皮膚、眼睛或頭髮的顏色,都是從黑素細胞(melanocytes)產生的黑色素(melanin)獲得,身體許多部位都有黑素細胞,隨著年齡漸增,黑素細胞會逐漸減少,也因此白髮開始出現,這種與老化間的關聯性,也讓它成為科學家對衰老研究的首要目標。

而 Harris 也是因此展開相關研究,為了理解毛囊中黑素幹細胞如何影響毛髮顏色改變,Harris 率領的團隊針對老鼠毛髮變白的過程進行實驗觀察。過程中團隊發現,幹細胞的黑素生成相關轉錄因子(MITF)會促使黑素細胞產生黑色素蛋白質,進而促使黑色素產生。

令團隊驚訝的是,毛髮更早灰白的老鼠 MITF 水平異常地高,團隊認定 MITF 可能正是導致這些老鼠黑素細胞供給竭盡的原因,因此他們做出一個假設:減少 MITF 的產生,就能減緩毛髮變白。

然而他們很快發現事實並非如此。儘管減少 MITF 產生,某些老鼠仍像以往一樣快速變灰,而在後續的實驗,團隊終於找出了解答。

研究團隊發現,MITF 的工作不僅是監督黑素細胞產生黑色素,還與干擾素(interferons)釋放相關;干擾素被認為是抵禦外來侵略者的第一道防線,能調節免疫系統的活性,這種能力對人體來說十分重要,然而在 MITF 不足時,老鼠體內產生過多干擾素,反而刺激免疫系統開始攻擊黑素細胞,造成與 MITF 過高一樣的結果:灰白的皮毛。

(Source:Melissa L. Harris paper)

為了驗證這個理論,團隊也在其他實驗給予老鼠聚肌胞苷酸(polycytidylic acid)來觀察情況,這種化學物質能用來模擬病毒感染,隨著干擾素水準上升,老鼠也確實出現毛髮變白的症狀。

對這項研究結果,Harris 仍舊抱持謹慎態度。Harris 指出,每年在流感季節都有許多人感染病毒,但並沒有因此看到人們出現集體白髮的現象,他因此推論,如果人體有與先天免疫相關的白髮遺傳易感性(susceptibility),應該也不是那麼常見。

Harris 強調,沒有任何單一研究,特別是在老鼠進行的實驗,可以提供相關論點的確切答案。儘管如此,對於人們身邊某個家庭成員或朋友在 20 歲出頭時,頭髮突然短時間急遽出現灰白的情況, Harris 認為這項研究內容或許能當作一種解釋。

更重要的是,這項研究或許還有助於解釋黑色素癌如何避開免疫系統的偵測。Harris 指出,腫瘤已經變得非常擅長逃避免疫系統的監視, 「如果黑色素瘤細胞利用 MITF 可抑制免疫反應的情況,這可能有助於它們在免疫系統的保護下『躲藏』的能耐。」

Harris 和團隊計劃未來將繼續深入研究,目前為止的研究內容 5 月已在《PLOS Biology》發表。

(首圖來源:pixabay