克卜勒望遠鏡燃料見底進入休眠模式,8 月初重啟回傳數據

作者 | 發布日期 2018 年 07 月 10 日 16:00 | 分類 天文 , 航太科技 follow us in feedly

有史以來最多產的系外行星獵手克卜勒太空望遠鏡燃料已見底,美國太空總署(NASA)日前正式命望遠鏡停止觀測,進入休眠模式,以確保下個月還有足夠動力回傳數據。



過去 20 年,科學家發現了大量系外行星,而在迄今已確認發現的 3,750 顆系外行星中,高達 7 成貢獻全來自 2009 年發射的克卜勒太空望遠鏡(Kepler Space Telescope)。

克卜勒望遠鏡在同一時間盯著大約 10~15 萬顆恆星,以凌日法檢測系外行星,雖然這還只是銀河系一小區域,但已經足夠我們發現各式各樣新世界,比如第一顆確認為岩質系外行星的克卜勒-10b、第一顆確認為地球大小的系外行星克卜勒-186f、比炭還要黑的熱木星 WASP-104b、完全無雲繚繞的系外行星 WASP-96b 等,有些系外行星的質量,甚至連太陽系最大行星木星都相形見絀,每一次新發現都教會科學家更了解行星如何形成。

9 年運行期間,克卜勒望遠鏡也曾幾度「瀕危」,2013 年 5 月時,由於望遠鏡反應輪發生故障,無法設定望遠鏡方向,一度被迫停止搜尋系外行星任務。

但英雄也終歸有落幕的一天,由於克卜勒望遠鏡圍繞著遙遠的太陽軌道,我們無法為它補充燃料,現在已經來到燃料用盡的最後時程。

美國太空總署(NASA)已命令望遠鏡停止觀測,進入休眠模式,首要目標是確保 8 月初重新喚醒望遠鏡時,殘餘燃料還可以調轉方向使天線朝向地球,讓地面陣列下載第 18 次觀測活動數據,如果下載完資料後燃料還有剩,就會於 8 月 6 日展開第 19 次觀測活動。但我們目前都不清楚燃料是否還足以用來調轉方向。

接任克卜勒太空望遠鏡的凌日系外行星巡天衛星(Transiting Exoplanet Survey Satellite,TESS),已於 2018 年 4 月 18 日搭乘 SpaceX獵鷹 9 號運載火箭發射升空,且已經拍下它的第一張銀河系圖像,和克卜勒望遠鏡研究數千光年遠的系外行星不同,凌日系外行星巡天衛星將搜尋地球附近 300 光年內的系外行星。

下面來看看幾顆由克卜勒望遠鏡發現,形形色色、各領風騷的系外行星。

HD 209458b(非正式名稱:Osiris,埃及神話中的冥王歐西里斯),是目前唯一一顆可在大氣成分中檢測到氧和碳的系外行星。由於距離母星相當近、公轉週期僅 3.5 天,科學家強烈懷疑它其實是氣態巨行星蒸發殆盡後的核心,還特別為這種行星建立了新類別,稱為冥府行星(chthonian planet)。

▲ HD 209458b。(Source:NASA

克卜勒-16b(非正式名稱:Tatooine,取自《星際大戰》天行者的故鄉行星之名塔圖因),是一顆圍繞聯星系統的系外行星,體積相當於土星,也是首顆確認的環聯星運轉行星。

▲ 克卜勒-16b。(Source:NASA

▲ 另一個環聯星運轉行星系統 HD 98800 B。(Source:NASA

克卜勒-22b,第一個發現位於類太陽恆星適居帶的系外行星,距離地球 600 光年,半徑約地球 2.4 倍,表面溫度約 22 °C。

▲ 克卜勒-22b。(Source:NASA

克卜勒-1b(TrES-2b),迄今為止確認為表面最暗的系外行星,反照率僅 0.1%;另外兩顆表面也超黑的系外行星為 WASP-104b、WASP-12b。

▲ 克卜勒-1b。(Source:David A. Aguilar (CfA) [CC BY-SA 3.0 ], via Wikimedia Commons

比鄰星 b(Proxima b),距離地球最近的系外行星,新研究指出它可能已被母恆星的高能輻射連番轟炸過,就算有生命大概也無法幸免於難,除非它有足夠強大的磁場可以防止大氣層被剝離——但相關證據並不明顯,且數據難以計算,科學家當然不會把錢花在這上面。

▲ 比鄰星 b 地表想像圖。(Source:歐洲太空總署

TRAPPIST-1 恆星系統,其所攜帶的 7 顆類地行星被暱稱為七大奇蹟,其中 5 顆(b、c、e、f與g)體積與地球接近,另外 2 顆(d、h)體積則介於火星與地球之間,有 3 顆(e、f、g)的軌道位於適居帶。

▲ TRAPPIST-1 恆星系統。(Source:NASA

(首圖來源:NASA

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