40 年前大烏龍?NASA 可能不小心自己燒掉火星上的有機物

作者 | 發布日期 2018 年 07 月 13 日 18:54 | 分類 天文 , 自然科學 , 航太科技 follow us in feedly

想像一下,你曾經拍過一張照片,因為占容量只好把它刪掉了,很久後才發現,不,當時照片裡的人是外星人,照片藏有你尋尋覓覓的線索。讓人呆愣的是,美國太空總署(NASA)在 1976 年做的事情可能和這相差不遠。



前陣子 NASA 才歡天喜地宣布,火星探測車好奇號(Curiosity)第一次從火星上找到有機物質,殊不知,這項殊榮可能要頒給火星探測始祖維京號(Viking)而不是好奇號。一份發表在《地球物理研究》期刊的新報告暗示,40 多年前,維京著陸器在火星地表探索時,可能就已經找到有機物質,只是無意中自己燒毀了價值 50 億美元的證據。

維京 1 號與維京 2 號太空飛行器是 NASA 維京計畫的一部份,兩架著陸器都於 1976 年成功降落火星,首度開啟火星地表調查任務,目標尋找火星泥土中的有機化合物。

令所有人驚訝的是,這次搜索完全沒有結果。研究作者、NASA 天體生物學家 Chris McKay 表示,當年科學家假設隕石和含碳彗星撞擊火星表面後,應該會在火星地表沉積有機物質,沒想到維京號未能檢測到有機化合物,與科學家所想完全不一致,自那時起,科學家便提出另一個理論,認為隕石撞擊實際上會消滅有機分子 。

只是,破壞火星有機物的犯罪份子真的只有隕石嗎?不,根據 Chris McKay 新研究,科學家發現也可能是儀器自己窩裡反。

首先,維京著陸器攜帶用來探測火星土壤生命的主要儀器「氣相層析 – 質譜儀(gas chromatograph‐mass spectrometer,GC-MS)」,必須經過加熱才能分析火星樣品;再來,2008 年時,NASA 鳳凰號著陸器從火星泥土中發現有毒化合物「過氯酸鹽(Perchlorate)」,這是一種常見於火箭燃料、煙火、緊急照明訊號的有毒成分,會在高溫下爆炸。

那麼,當維京著陸器在加熱火星樣品時,遇上過氯酸鹽會發生什麼事呢?砰!當然是立刻燒掉任何可能存在的有機物。事實上,好奇號在 2013 年時曾經從火星上發現了氯苯(chlorobenzene)分子,而這恰好是過氯酸鹽燃燒碳之後的化學產物。

當研究人員回過頭重新分析維京號的舊數據時,也驚訝發現維京號竟在當時檢測到了氯苯──對這種數據一個可能的解釋就是,NASA 自己的儀器燒了他們花費高達 50 億美元尋尋覓覓的有機分子證據。

當然,我們不知道維京號是不是真的做了這件事,研究只是針對數據提出解釋,也有其他參與研究的科學家抱持其他想法,比如來自法國 LATMOS 研究中心的 Melissa Guzman 說,沒有足夠證據證明維京著陸器在火星上燒了有機物,這些氯苯分子也可能是從地球帶過去的污染。

總之這件事情告訴我們,即使是世上最厲害的太空科學家、最昂貴先進的儀器,可能也有無法將事情做到百分百完美的時候,畢竟我們只是人類。

(首圖來源:NASA

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