NASA 新 X 射線數據,或成為恆星吞噬行星首個觀測證據

作者 | 發布日期 2018 年 07 月 19 日 12:15 | 分類 天文 , 自然科學 , 航太科技 follow us in feedly

在距離地球 450 光年處,一顆年輕恆星 RW Aur A 已經困擾天文學家近一個世紀,每隔幾十年,恆星的光線就會短暫變得黯淡,甚至消失。現在,麻省理工學院團隊可能利用 NASA 的錢卓拉 X 射線天文台,發現此奇怪現象原因:RW Aur A 正在吞噬周遭的微行星。



如果團隊對數據的解釋無誤,那麼這同時將是科學家首度直接觀測到年輕恆星吞噬行星。RW Aur A 位於距離地球 450 光年的金牛座─御夫座之間,是雙星系統的其中一顆恆星,自 1937 年以來,天文學家每隔幾十年就會發現 RW Aur A 亮度明顯下降,一次差不多持續一個月。2011 年,恆星再次黯淡,這次持續約半年才變亮,但在 2014 年中,光線再次消失,等到 2016 年 11 月才恢復光彩。

最近,麻省理工學院團隊利用錢卓拉 X 射線天文台(Chandra X-ray Observatory,CXO)檢測到 RW Aur A 周圍含有大量鐵元素,比之前測出的含量還高出 10 倍,團隊因此開始研究鐵元素來自何處。

數據表明,RW Aur A 光線變暗原因可能來自 2 顆微行星(planetesimal)相互碰撞,其中 1 或 2 顆微行星富含鐵,碰撞粉碎後拋出大量塵埃雲,接著被這顆還在茁壯的年輕恆星捕食,導致恆星光線暫時被周遭濃厚灰塵與氣體遮擋。

RW Aur A 及 RW Aur B 相當年輕,科學家估計它們的年紀僅幾百萬歲,也就是說,它們外圍還有混雜著氣體、塵埃、物質團塊的原行星盤(Proplyd or Protoplanetary Disc)環繞,不像太陽已是個成熟壯年人,原行星盤早已消散,取而代之的是穩定行星家族,團隊接下來將持續觀察恆星周遭的鐵含量變化,以確定鐵源。

我們發現大量系外行星只是最近 20 年的事,不少天文學家都還在探討系外行星的形成史,看看年輕的恆星如何與行星相互作用,其中小行星是被摧毀抑或逃過一劫,對研究基礎的奠定都相當重要。新論文已發表在《天文學》期刊。

(首圖來源:NASA