發現迄今最遠的太陽系天體,暫無法判定是否受第九行星引力影響

作者 | 發布日期 2018 年 12 月 18 日 18:31 | 分類 天文 , 自然科學 , 航太科技 follow us in feedly


隨著時間推移,天文學家再度刷新觀測距離最遠的太陽系天體排行紀錄,目前榜首由 2018 VG18 天體拿下,與太陽距離遠達 120 AU,繞行太陽一圈需 1 千多年。初步數據估計該天體是顆矮行星,沒有大到可成為傳說中的第九行星候選人,但會是尋找後者的有利條件。

國際天文學聯合會小行星中心在 2018 年 12 月 17 日宣布這顆天體存在,命名為 2018 VG18,發現者是由知名天文學家組成的團隊:卡內基科學研究所史考特‧雪柏(Scott Sheppard)、夏威夷大學天文學家大衛蘇倫(David Tholen)、北亞利桑納大學查德‧處基羅(Chad Trujillo)

同一團隊在今年 10 月發現了另一顆極遠天體 2015 TG387 矮行星,當時它的觀測距離約 80 AU,由於宣布時間點靠近萬聖節,而得名鬼怪(the Goblin)綽號。

▲ 今年 10 月發現的 2015 TG387 矮行星軌道。(Source:卡內基科學研究所

由於太陽對行星的引力作用隨距離增加而減弱,離太陽越遠的天體,軌道週期就越長,因此,當團隊上個月利用位於夏威夷的昴星團望遠鏡(又稱斯巴魯望遠鏡,Subaru Telescope)發現 2018 VG18 移動速度相當慢時,立刻反應出它的不尋常之處;本月再利用位於智利的拉斯坎帕納斯天文台(Las Campanas Observatory)觀測,證實此一發現。

卡內基科學研究所表示,目前觀測距離第二遠的太陽系天體為鬩神星(Eris),約 96 AU;做個比較,位於古柏帶的冥王星距離太陽約 34 AU,換句話說,2018 VG18 的距離比冥王星還要遠 3.5 倍,當初 NASA 新視野號花了 9 年時間才飛到冥王星,如果要繼續飛到 2018 VG18,大概要 31 年。

▲ 2018 VG18 矮行星與其他極端天體距離太陽的比較圖。

研究人員還無法確定 2018 VG18 的軌道形狀,因為它的移動速度極慢,要完全確認至少需要幾年時間,所以暫時也無法判定它是否受第九行星的引力拖曳,目前只知道它是呈粉紅色調(富含冰物質)的矮行星,直徑約 500 公里,團隊為它取了「Farout」綽號。

但史考特‧雪柏表示,2018 VG18 在天空的位置與其他已知極端太陽系物體相似,暗示它可能擁有與多數極端太陽系物體類似的橢圓形軌道。

(首圖來源:卡內基科學研究所

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