好奇號探測到高濃度甲烷,是否可能來自火星微生物?

作者 | 發布日期 2019 年 06 月 25 日 8:30 | 分類 天文 , 尖端科技 , 自然科學 follow us in feedly


NASA 好奇號探測器從火星大氣發現大量甲烷氣體!這不是科學家第一次從火星上檢測到甲烷,但卻是有史以來濃度最高的一次,讓我們對火星存在微生物的可能性再樂觀了一些。

大約 40 億年前,火星還是個溫暖潮濕的友善星球,有機會發展出生命體,科學家假設,如果火星曾經有過微生物,它們的後代現在可能遷移到火星地下繼續生活著。

為了尋找火星生物,各國太空機構派了不少探測器前去拜訪火星,有直接從空中進行監測的衛星,比如,火星偵察軌道衛星(MRO)、火星快車號(Mars Express)、MAVEN 衛星;也有著陸到地表直接取樣分析的火星車,比如精神號(Spirit,已退役)、鳳凰號(Phoenix,已退役)、機會號(Opportunity,已退役)、好奇號(Curiosity);另外還有固定式的著陸探測器洞察號(InSight)。

好奇號目前還在火星上工作著,並且它迄今為止帶來了「火星土壤富含水分、含有有機物質、硼元素」等斐然研究成果。最近,好奇號又有了一個重大發現,它從火星大氣中檢測到高濃度甲烷氣體。

大氣中的甲烷分子會在陽光和化學反應之下於幾個世紀內被破壞,因此若是現在從火星大氣中檢測到甲烷,表明這種氣體可能最近才被釋放出來。

在地球上,甲烷最重要來源是微生物於缺氧環境下的代謝產物,因此科學家從火星大氣發現大量甲烷存在,是件相當激勵人心的事情,雖然甲烷也可能是岩石和水之間的相互作用產生,或是地下長期埋藏的氣體,從儲層微小裂縫逃逸到地表。

然而這次好奇號檢測到的甲烷量高達 21 ppbv,和過去歷史相比:好奇號於 2012 年抵達火星時沒有發現任何甲烷,或者說大氣中含量不到 1 ppbv;2013 年時,好奇號曾檢測到甲烷忽然飆升至 7 ppbv,且持續了數個月,但之後就消失無蹤。

這批數據還需要進一步處理,之後會正式發表更完整的研究結果,我們目前尚不確定甲烷來源是生物,還是地質作用。

(首圖來源:NASA

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