長久只專注 AR 的蘋果證實,已買下 VR 廣播新創公司 NextVR

作者 | 發布日期 2020 年 05 月 15 日 11:42 | 分類 Apple , VR/AR , 新創 Telegram share ! follow us in feedly


在人們進行了許多將擴增實境(AR)視為下一個運算平台話題的談論之後,蘋果(Apple)對虛擬實境(VR)的興趣可能超出了他們先前的預期。繼科技爆料網站《9to5mac》在 4 月的報導之後,週四蘋果向一些媒體證實已收購 VR 廣播(VR Broadcasting)新創公司 NextVR。NextVR 如今在其官網上也發布訊息強調該公司正在「朝著新的方向前進」。

從表面上來看,這次收購對蘋果來說似乎有些奇怪。畢竟蘋果長久以來一直在全力推動行動 AR 技術與應用,很大程度上避開對 VR 世界的公開造勢活動或興趣,而讓該領域完全落入 Facebook 的掌握中。去年底,科技媒體《The Information》報導指出,蘋果已通知員工,它可能會在 2022 年推出一款結合 AR 和 VR 功能且外形類似於 Oculus Quest 的裝置。上述報導再連同這次收購,再再表明蘋果早有遠比他們之前所暗示的還要更深入的 VR 計畫。

蘋果透過收購想打破 AR 與 VR 之間缺乏內容最佳化的現況

在 iOS 出現的這幾年裡,我們並不清楚蘋果是否真的實現了很多關於 AR 內容的宏偉目標與成就。因此,在未來幾年內發布「混合實境」(Mixed Reality,MR)頭戴裝置,並繼續推動開發人員在 AR 內容上的創新,同時依賴能滿足使用者需求的更廣泛 VR 內容基礎,對於第一代 AR 裝置來說極具實際意義。

《9to5mac》將 NextVR 的交易價格定在 1 億美元左右,這個價格對於 NextVR 的投資者來說遠遠算不上什麼激動人心的結果,畢竟他們總共向該公司注資了 1.15 億美元,但同時有鑑於 VR 內容市場的整體態勢,這將是該公司出人意料的穩健退場之舉。如果這真的是這筆交易的最終結果,那對於蘋果來說,恐怕是一大筆冤枉錢,因為他們買了缺乏有意義計畫的東西。

NextVR 的最大優勢之一就是他們多年來與體育聯盟之間建立的合作夥伴關係。如果蘋果不出售為這些合作夥伴最佳化的裝置,那麼我猜蘋果也不會在意要積極地確保合作夥伴關係,但是 NextVR 廣播 VR 內容的技術堆疊卻能描繪出未來蘋果在內容操控上的榮景。隨著蘋果在以 Apple TV+ 為核心服務的內容領域上建立起組織力量,他們更有可能利用這樣的收購來搶占將內容網路擴展到已開發新裝置的先機。

其主要問題在於,最佳化 VR 內容並無法良好地轉換成 AR 內容。NextVR 解決方案充分利用了現有 VR 頭戴裝置的全視野(Full Field of View)特性,而將使用者置於一個全 3D 的環境中。AR 頭戴裝置使用者最終無法以相同方式體驗這些內容,這中間並沒有什麼技術上的原因,但目前還沒有任何具備此種視野特性的 AR 頭戴裝置能善用這類內容,而且在這方面的進展相當緩慢。現有 AR 裝置並未針對 VR 進行最佳化,反之亦然,但是蘋果可能已經在組織一切,並認為這種情況不會持續太久。

NextVR 技術與 VR 內容,可應用至 MR 裝置和未來 AR 眼鏡上

多年來,Facebook 一直在努力打造一個有意義的 VR 內容網路,以支援自家 Oculus 硬體。在解決沒有足夠內容提供給使用者,以及沒有足夠使用者來吸引內容開發者等等「先有雞還是先有蛋」的問題中,卻最終導致 Facebook 許多年來單方面資助 VR 開發的窘境。蘋果在 AR 領域可能也會面臨類似的命運。

隨著 Magic Leap 逐漸淡出市場,當蘋果公司最終推出一款 AR 裝置時,他們可能會發現自己陷入了一片死氣沉沉且幾乎沒有非企業開發應用的領域中。長期以來,蘋果一直藉助與開發者的關係,來吸引他們對新平台的興趣,但迄今為止,消費者對 ARKit 的興趣基本上還沒有建立起來,我們可以合理地預期,許多開發者可能會對任何雄心勃勃的 AR 發布採取觀望的態度,這無疑會給蘋果集結 AR 內容上的能耐與努力帶來沉重的負擔。

迄今為止,蘋果在 ARKit 上的最大失敗,莫過於他們自己無法突顯出這個平台在行動裝置上的潛力。透過 AR 開發平台的多次疊代,該公司在展示第一方使用案例(First-Party Use Case)方面比以往任何時候更加保守。他們最引人注目的成果是一款可下載的 3D 測量 App,一直以來,幾乎沒有什麼能充分利用這個空間平台的成功產品。

但不論如何,對蘋果來說,VR 也可能是個更安全的投資領域。好的 VR 內容通常更容易製作,它幾乎不需依賴與真實世界的互動,並且開發人員對端到端控制會有更多體驗。藉由 NextVR 的技術,蘋果可以順利地獲得更廣泛的 VR 內容,這些內容可以在 MR 裝置和未來更先進的 AR 眼鏡上使用。庫克(Tim Cook)和許多蘋果高層都直言不諱地表示,他們對 AR 的潛力感到興奮,但隨著開發人員長久以來還在持續不斷地辛苦挖掘這種潛力,或許 VR 在市場上的吸引力對於蘋果長期戰略而言會變得愈來愈重要。

(首圖來源:NextVR

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