地球的這種細菌可以靠純氫生存,外星生命也能做到嗎?

作者 | 發布日期 2020 年 05 月 22 日 10:10 | 分類 天文 , 自然科學 follow us in feedly


僅靠呼吸氦和氫氣的外星人能在宇宙系外行星生存嗎?

一項關於地球生命的新研究表明這有可能,意味著在宇宙尋找生命可能需將目光從充滿氧氣的行星轉移到似乎不適合居住的行星。毫無疑問,氧氣有利於地球生命生存,但氧氣在宇宙並不常見,只約占宇宙質量 0.1%,氫(92%)和氦氣(7%)更常見。

太陽系最大的行星木星,大氣含 90% 氫和 10% 氦,以及少量其他元素。像地球這類岩石行星,大氣缺乏氫和氦,並只是恆星系統的一小部分。

既然宇宙的氫和氦占主導地位,了解這些元素組成的大氣層能否支持生命值得探討。麻省理工學院行星科學家 Sara Seager 領導的研究團隊開始尋找答案。他們選擇 2 種可在沒有氧氣情况下生存的地球生命形式:大腸桿菌,一種在許多動物包括人類內臟發現的細菌:普通酵母,如今在商店很難找到一種用來烤麵包和製作啤酒的真菌。

科學家把這 2 種生物的活培養物放在幾個不同燒瓶,並用其他氣體代替空氣。一組燒瓶充滿純氫,另一組則是純氦,第三組燒瓶為對照組,裝滿普通空氣。

每隔幾個小時,科學家就取出一些大腸桿菌和酵母,以查明它們是否存活。研究人員在《自然天文學期刊》(the journal Nature Astronomy)報告,這 2 種生物都能生活在所有大氣。

然而,這 2 種生物都能在純氫和純氦環境存活,這個事實對天體生物學家有潛在的重要意義。此結果意謂,為不同宜居星球尋找更廣泛的生命開闢可能性。大腸桿菌還產生一系列廢物,包括氨、甲硫醇和一氧化二氮,並列入可能有外星生命的生物特徵清單。

接下來的問題是,這項研究要如何前進並找尋其他行星的外星生命。

(本文由 台北天文館 授權轉載;首圖來源:Flickr/Justin Cowart CC BY 2.0 )

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