流浪漢您好生眼熟?NASA 失聯 12 年的衛星意外被「業餘」找到

作者 | 發布日期 2018 年 02 月 01 日 8:49 | 分類 天文 , 尖端科技 , 科技趣聞 follow us in feedly

這位高掛天際的流浪漢來頭還不小,是美國太空總署(NASA)第一個派去為地球磁層進行成像的大功臣──於 12 年前判定因系統故障而失聯的衛星「IMAGE」,最近,它意外被一位業餘天文學家追蹤到訊號,進而重新確認身分。最奇妙的是,它雖然被 NASA「搞丟」,十幾年來卻還在勤勤懇懇工作,且一直不忘努力向 NASA「打電話」報平安。(可惜 NASA 都沒接到)



這次事件大概就是所謂的「無心插柳柳成蔭」,首先要從美國政府最近失蹤的最高機密衛星講起。SpaceX 今年首發火箭乘客是美國政府價值數十億美元的間諜衛星「祖馬」(Zuma),發射後約 10 分鐘,可重複使用的火箭就降落到地球回收,但那顆機密衛星卻傳出「下落不明」的消息。

為了尋找 Zuma,業餘天文學家 Scott Tilley 自 1 月中旬起開始從高地軌道(high-Earth orbit,HEO,註 1)搜尋 Zuma 的無線電訊號,當作打發時間,沒想到間諜沒找成,卻意外撿回一個流浪漢。

▲ 低地軌道、中地軌道到高地軌道距離比例圖。(Source:By Mark Mercer [CC BY-SA 3.0], via Wikimedia Commons

1 月 20 日,Scott Tilley 接收到標記「2000-017A」的衛星發出訊號,他本人研究認為這訊號是 NASA 的 IMAGE 衛星發出。消息透露後,IMAGE 科學團隊前任成員、太空等離子體物理學家 Patricia Reiff 立刻聞風而至,接著 NASA 科學家花費數天時間瘋狂解碼衛星舊型軟硬體的舊數據,並試圖重新連繫衛星,所有人都屏息等待衛星重新與地面建立訊號交流。

終於,流浪漢的身分被證實了,真的是 NASA 耗資 1.5 億美元,於 2000 年 3 月 25 日發射、2005 年 12 月 18 日宣布意外失蹤的 IMAGE(Imager for Magnetopause-to-Aurora Global Exploration,極光─磁層頂全球探勘成像儀)衛星!

IMAGE 是第一個致力於對地球磁層進行成像的衛星,任務期間帶來超過 400 篇論文發表的巨大貢獻。IMAGE 每 2 分鐘就會從人眼無法看到的波長獲取圖像,並創建第一個全球等離子體圖像,詳細研究太陽風與磁層的相互作用,以及磁暴期間磁層的反應。

時隔逾 10 年,它仍在傳輸遙測數據,代表 6 個儀器中有些儀器還沒失效。如果 IMAGE 真的恢復連線,這顆高齡衛星應該仍能帶來進一步發現,其所處軌道位置可好好監測地球北極光。找到失聯多年的老友,那感覺還真不可言喻。

註 1:高地軌道(high-Earth orbit)是高度在地球同步軌道(Geosynchronous orbit,GSO,註 2)的地心軌道(geocentric orbit),軌道週期大於 24 小時,落在高地軌道的衛星有明顯的逆行運動。
註 2:地球同步軌道(Geosynchronous orbit,GSO)的衛星靜止高度為 35,786 公里。

(首圖來源:NASA

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