一念之差害 NASA 損失 7 億美元,10 年前兩起失敗衛星任務肇因終釐清

作者 | 發布日期 2019 年 05 月 02 日 14:32 | 分類 天文 , 尖端科技 , 航太科技 follow us in feedly

8~10 年前,NASA 兩個搭乘金牛座運載火箭的衛星發射失敗,損失達 7 億美元,美國司法部與 NASA 的詳盡調查報告在近期完整公開,是不肖金屬製造商 Sapa Profiles, Inc.(SPI)偽造測試結果並提供故障的火箭零件,導致整流罩未能成功分離,涉及詐欺,經判該公司需賠償 4,600 萬美元。



整流罩是位於火箭頂端的錐形結構,用來保護有效載荷(衛星、儀器)不因發射升空帶來的高壓與高溫毀損;等火箭穿過大氣層後,整流罩就會接收指令縱向分成兩半並拋開,釋放有效載荷進入軌道。

而說到金牛座運載火箭(Taurus XL)你不能不知,這款火箭由美國軌道科學公司(OSC)建造,2001~2011 年間的最後 4 次任務中,只有一次發射成功,代表有 3 顆造價不菲的衛星因此殞落;不幸中的大幸是:發射成功的那次,乘客剛好是我們的福衛二號衛星(FORMOSAT-2)。

2009 年 2 月 24 日,NASA 用來研究大氣二氧化碳濃度的軌道碳偵測衛星(OCO),乘著金牛座運載火箭自范登堡空軍基地發射,然而數分鐘後,金牛座運載火箭的整流罩未能按指令分離,導致衛星無法進入預定軌道,最後失速墜回地表,任務宣告失敗。

▲ 軌道碳偵測衛星升空想像圖。(Source:NASA

兩年後同樣的錯誤再現,2011 年 3 月 4 日,另一枚金牛座運載火箭從范登堡空軍基地發射升空,上頭載著用來研究大氣硫酸鹽和氣膠的輝煌號衛星(Glory),結果火箭升空 6 分鐘後有效載荷一樣未能與火箭分離,最終衛星墜入太平洋。此兩次任務共導致 NASA 損失 7 億美元,並因此停用軌道科學公司生產的 Taurus XL 火箭。

▲ 輝煌號衛星升空想像圖。(Source:NASA

NASA 與美國司法部追查多年,近期終於公開完整報告並指出,問題並不是出在軌道科學公司的火箭,而是承包這兩次火箭整流罩鋁零件的製造商 Sapa Profiles, Inc.(SPI,現改名為 Hydro Extrusion Portland Inc.),向軌道科學公司提供有缺陷的鋁合金零件和偽造的測試結果,僥倖與惡意只有一念之差,卻導致多年科研成果與資金投入付諸流水。

雖然 NASA 本身會測試儀器,但不可能細微到每個零組件都親自測試,因此火箭從設計、整合、測試到發射均依賴產業鏈的完整性。2015 年時,SPI 公司坦承過偽造測試結果,但拒不承認 NASA 兩次任務失敗與他們有關,NASA 只好下手針對鋁零件進行獨立測試,才證實 SPI 公司的鋁零件並未達到拉伸強度標準,卻簒改偽造上千份關鍵測試文件,包括 NASA、美國國防部在內,有數百家客戶受害。

SPI 公司此舉直接導致 2009 年和 2011 年 NASA 的衛星發射失敗,害 Taurus XL 火箭頂罪被停用,整體產業鏈受打擊,逼得 NASA 於 2014 年另行發射軌道碳偵測衛星 2 號(Orbiting Carbon Observatory-2),以追蹤大氣中二氧化碳的長期變化。

美國司法部宣布,SPI 需向美國政府和其他商業客戶賠償 4,600 萬美元,零件測試實驗室主管 Dennis Balius 入獄 3 年。NASA 已於 2015 年終止與 SPI 所有合約,現在並建議美國聯邦政府永久拒絕與 Hydro Extrusion Portland,Inc 合作。

(首圖來源:NASA

延伸閱讀: