星系被擦撞導致半邊毀容,卻從中孕育出大量新生恆星

作者 | 發布日期 2019 年 05 月 20 日 14:35 | 分類 天文 , 尖端科技 , 自然科學 follow us in feedly


數百萬年前,NGC 4485 星系被路過的 NGC 4490 星系擦撞,導致盤面一側破壞得面目全非。然而,破壞之後帶來的是重生,哈伯太空望遠鏡最近觀察到該星系被碰撞的地方,引發一系列新恆星形成。

宇宙中,兩個星系常常走著走著就狹路相逢,通常弱小一方會被併吞,或是兩兩玉石俱焚,比如我們的銀河系在成長過程便吃掉不少星系,80 億至 100 億年前,甚至將某個香腸狀矮星系完全撕成肉末,這個矮星系如今已不復存在,只留下寥寥數顆在銀河系內以極端軌道竄行的恆星,證明它曾存在。

而在距離地球約 3,000 萬光年外,也發生一起冤家路窄事件,主角為 NGC 4485 與 NGC 4490 星系。不同的是,這兩個星系沒有互相併合、也沒有殊途同歸,而是擦撞後分道揚鑣,但彼此持續進行著引力拉鋸戰至今。

NGC 4485 與 NGC 4490 星系都屬於獵犬 II 星系群的成員,NGC 4485 為不規則星系,NGC 4490 則是螺旋星系。

讓我們還原事故現場:數百萬年前,較大的 NGC 4490 星系路過 NGC 4485 星系時撞了後者一下,導致兩星系外觀都被扭曲,但 NGC 4485 星系破壞得較嚴重,或者說,該星系的右半邊基本上處於「毀容狀態」,且星系內的氣體、塵埃也因此重新分布,被 NGC 4490 星系的引力拉去集中右側。

從哈伯太空望遠鏡第三代廣域照相機(WFC3)、先進巡天照相機(ACS)所拍攝的新圖像(首圖)可以看見:NGC 4485 星系左側依然維持原本形狀,但右側亂得不成樣,橘紅色的部分為星雲,藍色點點就是大量新形成的恆星(或行星)。

NGC 4490 星系不在這張照片內,目前的位置可往照片右下角方向找(上方影片清楚介紹了兩者的位置與大小),但我們還是能清楚看見 NGC 4490 對 NGC 4485 的影響之大,至今它倆雖然已相互遠離,但仍在進行引力拔河賽,彼此之間拉出一條長 25,000 光年的物質流。

雖然這些新出生的恆星壽命不長,因為它們太過活躍,將迅速燃燒完所有燃料並爆炸成超新星。然而,重複新生、爆炸的過程將產生大量重元素,並成為下一代恆星的材料。

(首圖來源:歐洲太空總署

延伸閱讀: