從天價到免費,IBM 開源 PowerPC 架構

作者 | 發布日期 2019 年 09 月 02 日 11:52 | 分類 晶片 , 網路 , 處理器 follow us in feedly


放棄高價授權費,藍色巨人決定將引以為傲的 POWER PC 架構和指令集開源,從此後任何公司都可以免費使用這個架構及相關專利,並生產自己的 CPU,這將會是科技史上重大的新頁。

如果你沒聽過 IBM Power 系列處理器,這裡給你一個小知識,截至 2019 年 6 月,全世界最強大的十台電腦中,有三台使用 IBM Power 架構;同時它也有輝煌的歷史,是蘋果(Apple)經典產品 iMac 最初的處理器,也是任天堂 Wii 系列、PlayStation 3 和 Xbox 360 的處理器。

如今 IBM 正式宣布將 Power 架構及指令集全數移交 Linux 基金會,讓任何人和公司都可免費使用,令人好奇的是為什麼 IBM 要選擇「放下」它?

PowerPC 的架構強大並支援多種平台,但也因為 IBM 高價授權費,使它並未在市場普及。智慧手機時代後,PowerPC 因成本問題逐漸被邊緣化,在它將近 30 年的歷史中,只有 20 多家公司申請授權,真正量產商品的只有 Applied Micro、Cisco、Sony、Toshiba 等幾家,除此之外,大多是以為能靠著 PowerPC 威能幫自家產品添光的悲劇。可惜 PowerPC 從未能稱霸市場,一方面因它進入市場較晚,另一方面製程技術又比不過 Intel。同樣效能的兩顆 CPU,Intel 就是便宜得多,市場選擇自然很明顯。

從雲端切入轉開源

更重要的是,邊緣化的不僅 Power CPU 家族,而是整個 IBM 公司都在後 PC 時代失去存在感。在這個危機中,IBM 看見兩個機會,第一是原本就做得很好的業務:雲端、伺服器和超級電腦,未來都有持續成長的潛力;第二,放下巨人的身段,擁抱開源社群,這是他們重新奪回聲量的最佳途徑。

IBM 先是投資 Linux 基金會,接著購併開源軟體套件開發商 Red Hat,現在更進一步,將自家最寶貴的 Power 架構開源了。這個強大的新競爭者加入,將讓企業選擇雲端服務時,能以全套開源的解決方案走到底,也使採購端和供應端都將重新整理現有的解決方案。

之前 IBM 也與其他科技巨頭合推開放伺服器架構 OpenCAPI 和開放記憶體介面 OMI,希望用開放架構為新標準,切入 Intel 的市場。最終如果 Google、Facebook 等巨頭都擁抱開放式架構,Intel 也必須回應,這有可能是 IBM 重新找回影響力的重要一步。

另一方面,中國有可能受益於此次重大的開源行動。貿易戰中,中國定下要降低對外國技術依賴的方針,而 Power 架構將會成為中國企業在設計新晶片時不錯的藍圖。

RISC-V 是目前較受關注的開源 CPU 架構,現在 PowerPC 跟它完全平起平坐了,在下一波大浪來臨前,IBM 現在上船還不算太晚。「這是 Power 架構最光明的時刻,」OpenPower 總裁 Hugh Belmings 於發表會說,當然對一個剛把天價產品變成免費的公司來說,不是一件太好的事,但對養在深閨無人用的 PowerPC 來說,前途顯然很光明。

(首圖來源:IBM

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