正視近地小行星威脅,NASA 要資助發射新望遠鏡

作者 | 發布日期 2019 年 09 月 24 日 13:36 | 分類 天文 , 自然科學 , 航太科技 follow us in feedly


NASA 一直致力於推動發射望遠鏡以探測近地小行星,只不過始終停留在提案階段。最近 NASA 官員宣布,將正式資助近地天體監視任務,新計畫會以近地天體望遠鏡(NEOCam)為原型去建造新紅外線望遠鏡,但時程取決於資金多寡。

NEOCam 計畫是眾多科學任務提案之一,起源於 NEOWISE 近地天體觀測衛星,然而多年來始終沒有被正式選為資助方案,因為最一開始,NEOCam 是出於科學研究目的,而不是小行星防禦。前者科學家想透過 NEOCam 計畫得到整體小行星的統計樣本,後者專家則希望利用 NEOCam 計畫精確掌握每個近地小行星的位置、方向、大小、結構。

但隨著科學家發現越來越多小行星逃過現有儀器追蹤,等發現時已經來到地球眼前,就算只是一顆直徑小於 140 公尺的小行星也可能對地球造成嚴重威脅,因為它們可能引發大海嘯。

有鑑於此,近日 NASA 科學任務局(Science Mission Directorate)副局長 Thomas Zurbuchen 在一場會議上表明,NASA 已決定資助以 NEOCam 為原型的新近地天體監視任務,希望建造一個紅外線望遠鏡掃描天空,不放過任何可能威脅地球的小行星;計畫將交由 NASA 噴射推進實驗室領導。

Thomas Zurbuchen 說,新任務可能於 2025 年啟動,但也可能更晚,要取決於該計畫獲得多少資金。

目前計畫預定發射一架 50 公分望遠鏡,帶有一個觀測波段介於 4~10 微米的紅外相機,望遠鏡總質量不超過 1,300 公斤,能夠藉 Atlas 5 或 Falcon 9 火箭發射到地-日系統的 L1 拉格朗日點,預計任務壽命 12 年。

(首圖來源:NASA

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