離太陽最近的恆星系統,可能還有一顆超級地球

作者 | 發布日期 2020 年 01 月 17 日 8:46 | 分類 天文 , 自然科學 Telegram share ! follow us in feedly


如果說 2019 年的天文大新聞是科學家首度直接對黑洞成像,那麼 2016 年的天文大新聞,就是科學家發現離太陽最近的恆星「比鄰星」(Proxima Centauri)帶有一顆類地行星,稱為比鄰星 b(Proxima b),成為距離太陽系最近且位於適居帶的系外行星。

比鄰星位於半人馬座,是半人馬座 α 三合星的第 3 顆星,距離太陽僅 4.2 光年遠,2016 年時,科學家宣布發現比鄰星帶有一顆類地行星比鄰星 b,它的公轉週期 11.2 天,如果行星大氣條件與組成成分恰當,則該行星表面有很大機會發現液態水,我們所知道的生命體很可能在這裡紮根。只不過後續幾篇研究認為情況不樂觀,因為比鄰星算很活躍的紅矮星,其強大耀斑可能早已剝離比鄰星 b 的大氣層。

現在一篇新研究指出,比鄰星系統可能還有另一顆行星、質量至少達地球 6 倍,可能是超級地球。

義大利國家天文物理研究所團隊審查了ESO 3.6 米望遠鏡上 HARPS 與 UVES 儀器的舊數據、以及 HARPS 的最新觀測結果,發現比鄰星活動產生變化,由於恆星自身也會受行星引力的影響而微微晃動,透過分析恆星是否出現相關光譜數據,可以幫助天文學家推敲出系統內有哪些行星。

然而研究人員發現比鄰星一個無法靠比鄰星 b 來解釋的擺動現象,因此初步排除由比鄰星 b 拖曳引起,認為該系統內可能存在另一顆行星,稱為比鄰星 c(Proxima c);但比鄰星 c 的存在又挑戰了超級地球的形成與發展模型,因此團隊並不保證恆星異常活動是由比鄰星 c 引起,也可能是經由恆星強烈磁場活動所造成。

還需要後續更多獨立研究來驗證比鄰星 c 的存在,團隊認為蓋亞衛星(Gaia)會是觀察該系統甚至對其成像的首選工具。新論文發表在《科學前緣》(Science Advances)期刊。

(首圖來源:ESO/M. Kornmesser [CC BY])

延伸閱讀: