猛瑪象的最後悲歌,基因突變導致糖尿病、發育障礙等遺傳病纏身

作者 | 發布日期 2020 年 02 月 29 日 18:00 | 分類 生物科技 , 自然科學 follow us in feedly


絕大多數的猛瑪象都在上一個冰河期結束時滅絕,但有少數在寒帶的島嶼上繼續生存一段時間。研究發現由於嚴重的近親繁殖,當時僅存的猛瑪象飽受基因突變之苦。

一篇發表於《基因生物學與演化》(Genome Biology and Evolution)期刊上的研究指出,地球上的最後一群猛瑪象面臨許多健康問題,包括糖尿病、發育障礙、雄性不育症,甚至喪失聞到花香的能力。

猛瑪象是冰河時期的龐然巨獸,但在 1.5 萬到 1 萬年前氣候變遷的影響和棲息地的消失,讓大多數的猛瑪象走進歷史。少數不在大陸上的猛瑪象倖存下來,白令海聖保羅島(Saint Paul Island)的猛瑪象延續到 5,600 年前,猛瑪象更在北冰洋的弗蘭格爾島(Wrangel Island)上存活到 4,000 年前才滅絕。洶湧的海水讓猛瑪象幸運的留存在島嶼上,但卻也不幸造成族群孤立,缺乏遺傳多樣性導致基因突變的問題十分嚴重。

紐約州立大學水牛城分校(University at Buffalo)的演化生物學家 Vincent Lynch 是研究的作者之一,他表示,團隊測試了弗蘭格爾島猛瑪象的基因突變,研究突變如何影響猛瑪象。研究人員對照基因後預估,突變的基因會造成多種行為和發育缺陷,包括神經發育缺陷、糖尿病、雄性生育力下降,以及喪失聞花香的能力。

Lynch 指出大象具有大量用來判斷各種氣味的基因,比其他哺乳動物多很多,因此辨別氣味對大象十分重要。「我們發現突變改變了猛瑪象基因的功能,進而可能導致疾病」,Lynch 說。「近親繁殖往往會造成遺傳缺陷和疾病的累積,很可能加速了猛瑪象的滅絕」。

弗蘭格爾島上的猛瑪象群比他們的近親們多存活了約 6,000 年,但孤立的族群讓他們在最後階段面臨遺傳疾病的困擾,在遭遇環境變化和其他威脅時也更容易被影響,最終還是只能與世界說再見。

(首圖來源:Flickr/Paul Schultz CC BY 2.0)

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