飢餓影響繁殖能力,北極熊本世紀末滅絕

作者 | 發布日期 2020 年 07 月 24 日 11:52 | 分類 環境科學 , 生態保育 Telegram share ! follow us in feedly


北極熊可能是人類溫室氣體排放下第一個最快滅種的大型動物。發表在《自然氣候變化》期刊的最新研究顯示,如果不抑制溫室氣體排放,到本世紀末,北極地區除少數北極熊之外,大部分種群可能會完全滅絕。

這幾年全球均溫節節攀升,連北極的夏天都熱到 38°C,由於海冰融化導致北極熊難以覓食的新聞很多,但從來沒有一份研究針對北極熊的最後期限是何時。根據國際自然保護聯盟的說法,北極熊是地球最大的陸生肉食動物,很容易滅絕,氣候變化是滅絕主因。

過去 25 年,北極的變暖速度是全球平均的 2 倍。根據衛星記錄,自 1970 年代以來,海冰每十年融化約 13。北極熊透過海冰捕捉海豹,且必須利用在冬季狩獵季節積累能量,以度過夏季的貧瘠土地或在非生產性水域的冰上時間,海冰融化對牠們的捕食能力有很大影響。

儘管這些熊習慣禁食幾個月,但如果被迫長時間禁食,身體健康、生殖能力和生存最終減少。在阿拉斯加南部,生物學家已經看到,北極熊被迫禁食太長時間的低冰期期間,北極熊數量下降 25%~50%。在加拿大東北部哈德遜灣西部,北極熊最南端的棲地之一, 1987 年以來,數量減少約 30%

科學家估計,目前全球北極熊不到 26,000 隻,分布在 19 個不同亞種群,從挪威的斯瓦爾巴特群島的冰原到加拿大的哈德遜灣,再到阿拉斯加和西伯利亞之間的楚科奇海。

而這項研究針對全球 19 個北極熊亞種群的 13 個,占總數量 80%。研究人員建模北極熊的能量利用,評估北極熊的繁殖能力開始受影響前能禁食的天數,再評估未來幾十年預計的無冰天數。

模型推測,隨著北極熊空腹時間超過忍受程度,到 2040 年許多北極熊將繁殖失敗,包括加拿大哈德遜灣南部和戴維斯海峽的北極熊種群,到 2080 年阿拉斯加和俄羅斯大部分地區的北極熊將陷入嚴重困境。到 2100 年這些種群將遭受生殖衰竭,如果各國不大力減少溫室氣體排放,將導致絕種。

研究人員表示,「我們的研究最可怕的預測是由於北極熊對海冰的依賴性,以及由於人類驅動的氣候變化,導致冰預計迅速喪失的結果。」海冰下降已將一些北極熊種群推向生存極限,如果溫室氣體排放保持目前程度,到 21 世紀末,只有生活在加拿大北極群島的伊麗莎白女王島的北極熊將繼續存在。但即使抑制排放,由於目前大氣的碳量高,未來幾年海冰仍將繼續融化,北極熊數量會持續下降,特別是在北極南部地區。

研究人員擔憂這項研究可能過於保守,高估了北極熊忍耐飢餓的能力,因此實際的滅絕時間可能比研究預期更早。北極熊是北極主要物種,可以控制生物種群,研究人員說,損失北極熊將會衝擊整個生態系統。

(首圖來源:Flickr/U.S. Fish and Wildlife Service Headquarters CC BY 2.0)