稀有金屬小行星「靈神星」,挖一塊岩石價值就破千兆美元

作者 | 發布日期 2020 年 11 月 04 日 15:59 | 分類 天文 , 自然科學 , 航太科技 Telegram share ! follow us in feedly


在主小行星帶中,有一顆完全由金屬構成的小行星「靈神星」(16 Psyche),NASA 早在前幾年就準備好前往探索靈神星的任務。而根據哈伯太空望遠鏡對靈神星的新觀察,這顆小行星全部由鐵、鎳和稀有金屬組成,如果能挖出所有鐵,估計鐵的總價值就高達 10,000,000,000,000,000,000 美元。

靈神星(16 Psyche)是位於主小行星帶(火星與木星之間)一顆巨大的小行星,直徑約 210 公里,距地球約 3.7 億公里,與多數岩石小行星不同,雖然靈神星的確切成分還沒有完全摸清,但主要應該由金屬鐵和鎳組成,類似地球核心,因此天文學家多認為靈神星其實是原行星的核心。

美國西南研究院行星科學家 Tracy Becker 指出,鐵、鎳元素通常存於金屬隕石和行星的緻密金屬核內,因此靈神星原本可能也是個擁有地殼、地函及地核的原行星,只是被太陽系中另一個物體撞擊破碎後失去了地殼與地函,如今只遺留下金屬核心。

而 Tracy Becker 團隊的新研究,利用哈伯太空望遠鏡在紫外線波長下更深入觀察靈神星,不只發現靈神星反射紫外線的方式與鐵反射陽光的方式非常相似,還首次發現氧化鐵吸收光譜,這說明小行星表面正在發生氧化,可能是太陽風撞擊小行星表面與物質相互作用的結果,這種過程稱為太空風化(space weathering)。

NASA 已經在 2017 年通過專門前往探測靈神星的探測器任務,原預定 2023 年 10 月發射升空,目前提早到 2022 年就會發射升空、預計 2026 年 1 月抵達靈神星,將於軌道上繞行小行星 21 個月研究其化學組成。

據推測,從靈神星挖出的一塊鐵價值就可能達 10,000 千兆美元,不過 NASA 此次任務目的僅單純是研究太陽系中相對稀有的金屬小行星內部,並未打算挖礦(挖了帶回地球也會讓黃金市場崩潰)新論文發表在《Planetary Science Journal》期刊。

(首圖來源:NASA