美國新創開低價:給我 1 美元,我就替 NASA 採月岩

作者 | 發布日期 2020 年 12 月 13 日 0:00 | 分類 國際貿易 , 天文 , 航太科技 Telegram share ! follow us in feedly


獲悉 NASA 在尋找能自行發射探測器到月球,好替 NASA 開採月岩的廠商後,美國新創公司月球前哨站告訴 NASA:「給我們 1 美元,我們就能替你上月球開採月岩!」

4 間新創雀屏中選

今年,NASA 曾公開一項計畫,打算與民間企業合作,將月岩開採任務外包給民間公司進行。

就在 12 月 3 日,NASA 公布了 4 間合作對象的名單,象徵公私部門在太空探索的合作已經從國際太空站,進一步擴大到月球。

1 美元就能出發?

這 4 間合作對象與月岩開採報價分別為:

  • 美國新創公司馬斯騰太空系統(Masten Space Systems):報價 1 萬 5,000 美元(約台幣 42 萬 7,950 元)。
  • 日本新創 ispace:報價 5,000 美元(約台幣 14 萬 2,650 元)。
  • 盧森堡新創 ispace(你沒看錯,與日本那間同名):報價 5,000 美元(約台幣 14 萬 2,650 元)。
  • 美國新創月球前哨站(Lunar Outpost),報價僅 1 美元(約台幣 29 元)。

NASA 國際和機構關係代理副管理員高德(Mike Gold)表示:「對於 1 美元可在太空買到的東西,你會滿驚訝的。」

▲ 按照 NASA 計劃的付款方式,月球前哨站理應會獲得兩張 10 美分支票,以及一張 80 美分支票。(Source:Unsplash

任務:成功開採至少 50 克月岩

按照 NASA 公布的標準,各間新創公司必須成功開採約 50~500 公克重的月岩,完成後,必須提供開採成功的證據給 NASA 驗證,最終才將開採到的月岩所有權轉交給 NASA。

分三次把錢付完

依照 NASA 的規劃,新創公司在獲選後,就會先拿到當初要求資金的 10%;成功發射探測器後,就能再獲得 10%;當 NASA 確認新創公司真的成功開採月岩後,就會支付剩下 80% 的資金。

真的會給支票

換句話說,如果月球前哨站當真滿足 NASA 提出的各項要求,總共會收到 2 張 NASA 開出的 10 美分(約台幣 2.8 元)支票,以及一張 80 美分支票(約台幣 22.8 元)。

NASA 商業太空主任麥卡里斯特(Phil McAlister)便開玩笑地說道:「NASA 真的會開一張 10 美分的支票給月球前哨站嗎?答案是:會。」

分一點月岩給 NASA 沒關係

其實,月球前哨站可以開出超低價的祕密不在於技術大大領先群雄,而是先前就有計劃要在月球開採月岩,因此與 NASA 合作對月球前哨站來說,不過是把一部分開採到的月岩分給 NASA,影響微不足道。

▲ 專家的眼中,NASA 的計畫意義重大,代表公部門與私部門在太空領域的合作範圍又進一步擴大。圖為 SpaceX 發射火箭。(Source:SpaceX

金額不是重點

不過太空專家眼裡,小小的 1 美元卻深具意義。因為透過這整項計畫,NASA 形同立下重要政策先例,一方面將公部門和私部門在太空領域的合作關係拓展到月球,另一方面也探索了使用太空資源的可能性。

太空專家奧沙利文(Sinead O’Sullivan)說:「這項計畫真正的創新之處不在金額多寡,而在於 NASA 於外太空建立一套商業、法律規則及包含買賣雙方的市場。」

歐巴馬、川普先後允許民眾探索太空

早在 2015 年美國前總統歐巴馬(Barack Obama)執政時期,美國國會便曾允許民間得以透過商業化的方式探索及使用太空的資源;今年美國總統川普(Donald Trump)的行政命令進一步確認這項事實,如今由 NASA 邁出這重要的一步。

NASA:不違反《外太空條約》

此外,NASA 官員也指出這項計畫沒有違反 1967 年各國簽訂的《外太空條約》之虞,NASA 署長布萊登斯坦(Jim Bridenstine)今年稍早也指出:「NASA 深信我們可以開採、利用月球資源,就好像我們可捕撈海裡的鮪魚。」

至於美國自己提出、積極推動的《阿提米斯協議》(Artemis Accords),當初便允許民間可開採月球資源,自然沒有違反的疑慮。

▲ 月球前哨站打算讓探測器降落於月球南極,這裡也是許多科學家猜測月球可能有水冰存在的地方。(Source:NASA/JPL-Caltech

月球=人類的太空加油站?

科學家方面,專家也希望能透過 4 間新創公司的研究成果,幫助人類探索未來在月球建立太空基地的可能性。舉例來說,月球前哨站預定的月岩開採地點是在南極,是眾多科學家猜測月球最有可能有水冰的地方。如果證實水冰確實存在,未來不僅能成為月球基地成員的飲用水來源,水分子的氫跟氧,未來甚至有成為火箭燃料的可能性。

這也意味著,未來月球將具備成為「太空加油站」的潛力,進而成為人類深入探索太陽系的前哨站。

寶貴的實地練習機會

至於這 4 間幸運獲選的公司,整個開發過程可獲得的無數寶貴數據就價值連城,而「能實地測試探測器是否能成功挖掘月岩」更是不可多得的機會。

▲ 對各家新創公司來說,整個計畫過程可獲得不少寶貴的數據,「在月球表面實地探測自己的探測器」更是不可多得的機會。(Source:NASA

地球、月球形成之謎消失在即?

NASA 如火如荼地推動太空商業化之餘,也有部分科學家提出疑慮,擔心過度商業化會污染或摧毀月球重要的地質證據,讓人類永遠喪失揭開地球、月球形成之謎的機會。

10 年之前不可能

無論如何,NASA 的計畫再度完成一次公私部門共同合作探索太空的案例,這看在 NASA 商業太空主任麥卡里斯特的眼裡,雙方能一同合作,本身就已經是項重要的突破。

「稍微退一步看,就會發現 NASA 借助民間的力量執行太空任務,簡直是件難以想像的事,這在 10 年前根本不可能辦到。」

(本文由 地球圖輯隊 授權轉載;首圖來源:NASA