維珍軌道成功「空投」火箭,空中點火起飛並成功部署 10 顆衛星

作者 | 發布日期 2021 年 01 月 21 日 9:39 | 分類 天文 , 航太科技 Telegram share ! follow us in feedly


隨著航太科技迅速進展,未來火箭發射不一定要從地面起飛了。維珍軌道(Virgin Orbit)公司 LauncherOne 火箭近日進行了第 2 次動力測試飛行,經改裝的波音飛機成功自離地 10 公里處釋放火箭,後者再順利點燃發動機升空,並成功在低地軌道部署 NASA 的 10 顆立方衛星。

LauncherOne 二級火箭由維珍軌道公司開發,長 21 公尺,運載能力達 1,100 磅,固定在代號「Cosmic Girl」的波音 747-400 飛機機翼下方,為全球第一個全液態燃料空中火箭,構想是飛機先飛到離地約 10,700 公尺處,然後自空中發射火箭,接著第一節火箭點燃 NewtonThree 發動機,迅速加速至面臨最大動態壓力載荷點(稱為最大 Q 點,Max Q),然後引擎關閉、有效載荷分離,越過卡門線(註 1)進入外太空。

去年 5 月,維珍軌道進行了首次火箭動力測試飛行,然而火箭脫離飛機後第一級引擎才剛點火,推進劑(高壓液氧燃料)供給管線就破裂了,測試以失敗告終。

今年,美東時間 1 月 17 日下午 1 點 50 分,Cosmic Girl 號飛機再度起飛,下午 2 點 40 分左右成功自機翼下方釋放火箭,NewtonThree 發動機順利點火,於 2 點 49 分左右抵達預定軌道並且第一節火箭脫離;接著第二節火箭順利點燃 NewtonFour 發動機注入轉移軌道,滑行約 30 分鐘後,NewtonFour 發動機在準備部署有效載荷前再次點火,起飛約 4 小時後,確認衛星全數在目標軌道就定位,任務宣告成功。

這項巨大里程碑,讓維珍軌道成為繼 SpaceX 與 Rocket Lab 之後第 3 家「新太空(New Space)」公司(註 2),正式進軍小型衛星發射市場,目前這個市場由 Rocket Lab 的電子號火箭主導。

然而該市場競爭也已開始白熱化,除了 Rocket Lab 與維珍軌道,新創公司 Aevum 也發布了一款名為 Ravn X 的大型無人機,旨在將小型有效載荷從空中快速發射至太空軌道;新創公司 Astra 的 12 公尺級 Rocket 3.2 火箭也已於上個月首度進入太空,在不久的將來,這些公司應該也會開始試射小型衛星。

註 1:卡門線(Kármán line)是公認的外太空與地球大氣層分界線。
註 2:新太空(New Space)公司是指透過創新技術徹底改革傳統航太工業的初創公司。

(首圖來源:維珍軌道

延伸閱讀: