波士頓動力從夢幻回到現實,改做倉儲機器人

作者 | 發布日期 2021 年 04 月 02 日 0:00 | 分類 尖端科技 , 機器人 Telegram share ! follow us in feedly


波士頓動力(Boston Dynamics)自 2004 以四足仿生機器人「大狗」(BigDog)而聲名大噪,啟發人類無限科幻想像,之後更陸續推出多款四足機器人,2016 年更進一步推出「阿特拉斯」(Atlas)二足人形機器人,更在科幻迷之中引起「天網」成真的討論,這家科幻迷心中的夢幻公司,如今絢爛歸於平淡,改食人間煙火,回到現實,乖乖改做目前有明顯需求的倉儲機器人。

波士頓動力 2013 年由 Google 收購,科幻迷們以為在 Google 的龐大資源之下,波士頓動力一定能完成打造仿生機器人,或是邪惡機器人大軍的夢想,然而仿生機器人雖然滿足了科幻迷的想像,卻沒有實際作用,波士頓動力遲遲無法為產品找到實際能獲利的應用,Google 耐心用罄,2017 年,將波士頓動力脫手,出售給日本軟銀(SoftBank)。

在軟銀旗下,波士頓動力又收購矽谷機器人新創公司 Kinema Systems,並且明顯往簡化產品、落入凡間的路線發展,推出兩腳輪單手臂的「Handle」搬貨機器人,雖然仍然有仿生特徵,兩腳輪也還需要波士頓動力招牌的自動平衡系統,但產品複雜性遠低於先前的仿生機器人,甚至不是用走路移動,而是以輪子移動。

然而這樣的商業化努力仍然不足,2020 年 12 月軟銀以 8.8 億美元出售 80% 股份給現代汽車(Hyundai Motor)。這次波士頓動力若再無法商用化產品,恐怕就無處可去了。於是不得已,只好從仙境落入凡間,那些平衡的、走路的、美妙的多足機器動物、人型機器人,再見了,畢竟機器人在人造的廠房、倉庫裡頭工作,都是控制良好的環境,一個穩定的四輪底座也就很足夠了,技術單純又便宜。

於是,如今波士頓動力推出最新產品「Stretch」,就是這樣的結構,酷炫度大不如前,在四輪底座上,有一隻工作機械手臂,單工作機械手臂大體上沿襲「Handle」的設計,並同樣可透過攝影機與感測器自動辨識所需要抓取的物體大小,無需每次重新設定。

波士頓動力表示,他們聽說倉儲物流業中,最困難、煩人的工作就是卸貨,而消費者越來越要求線上購物能夠當天送達,讓倉儲部門處理貨物的壓力越來越龐大,也就成為一大市場需求,因此設計搬貨機器人來解決這個問題,「Stretch」可搬動 23 公斤重的包裹,速度是每小時能處理 800 件。

波士頓動力認為,「Stretch」比起一般的搬貨機器人,優勢是不用針對特定場所重新設定自動化工作流程。但既然搬貨機器人大多在固定的倉庫內工作,針對工作場所設定一次也就足夠了,那麼智慧化適應環境的優勢何在?很難說。重點還是在於售價,若是售價高出既有的其他自動化機器人解決方案太多,恐怕倉儲物流業還是會選擇「笨蛋」機器人。

無論「Stretch」未來成功與否,波士頓動力落入凡間,從設想跟著軍隊出征的「大狗」,歷經人型機器人「阿特拉斯」,再淪落到連腳都沒了,窩在倉庫裡頭搬貨,似乎說明仿生機器人雖然美妙酷炫,但是除了討人喜歡以外,實在沒有太多實際的用途。

(首圖來源:Boston Dynamics