美國宣布支持 COVID-19 疫苗專利豁免之後?接下來有更多考量

作者 | 發布日期 2021 年 05 月 23 日 0:00 | 分類 生物科技 , 醫療科技 Telegram share ! follow us in feedly


美國政府近日宣布支持 COVID-19 疫苗專利豁免,希望藉此推動世界各地疫苗的供給,讓世界各地都能盡快得到疫苗接種。美國貿易代表戴琪(Katherine Tai)表示,在 COVID-19 疫情的特殊情況下也需要採取特殊的措施來因應。

疫苗專利豁免的討論發自 WTO 在 5 月 5 日於日內瓦舉辦為期兩天的總理事會。但至今美國、歐盟、英國以及日本仍未開放印度及南非合法自行生產 COVID-19 疫苗的管道。

由於美國前任總統們不管屬於民主黨還是共和黨都選擇堅持保護智慧財產權的立場,因此現任拜登政府這一項措施讓爭論的雙方都感到出乎意料。美國喬治城大學(Georgetown University)全球衛生專家 Matthew Kavanagh 表示,這代表美國政策逐漸傾向全球衛生考量。

隨著全球高收入國家與中低收入國家在疫苗施打率上差異越來越大,支持推動專利豁免的呼聲也越來越強烈。全球總共需要約 110 億劑疫苗以達到 70% 人口免疫,目前接受訂單總量約為 86 億劑,但其中有 60 億劑來自高收入國家,也就是說有七成的疫苗被分配至全球人口僅占三成的地區。研究者很快的注意到因為分配不均導致在低收入國家中只有不到 1% 的民眾接種疫苗,有更多世界各地的醫療工作者及高風險族群甚至沒有管道施打疫苗。

中低收入國家因為各種原因無法負擔或者取得所需要的疫苗量,顯示單純依賴市場機制並沒有辦法有效解決目前全球規模的疫情防治問題。因此,利用專利豁免解開專利供給的層層屏障,只是促進疫苗供給的第一步而已。

專利豁免只是第一步

位於紐約的非營利組織「被忽略疾病藥物組織」(Drugs for Neglected Diseases initiative, DNDi)負責人 Rachel Cohen 表示:「推動全球疫苗施打需要三個步驟,首先是消除專利障礙,接著是生產技術轉移,最後一步則是大量投資以提升產能。」

以上述三步驟來說,目前距離第一步完成還有些許距離。在所有成員國都同意提供某些程度的專利豁免之後 WTO 才有可能開始討論哪一家疫苗專利將被鬆綁,並討論各項專利的調整及協商專利豁免的細節。衛生政策分析專家認為雖然歐盟可能會繼續持保留態度,但隨著美國表態,許多其他國家應該會願意跟進。

南非和印度所提出專利豁免並不只限於疫苗專利,而是進一步希望豁免與 COVID-19 疫情相關的藥品、診斷技術等醫療需求的專利。但目前美國貿易代表戴琪所發表的聲明中只包含疫苗部分。

藥廠與其他反對專利豁免的一方認為,這項措施讓廠商無法透過其獨有產品的價格獲利回收在疫苗與藥品研發所投入的大規模資源。通常藥廠能夠以專利保障所研發的產品在一段時間內免於其他生產商的競爭,以美國為例藥品專利通常能夠維持 20 年。

專利豁免可能引發的問題

藥廠並不是唯一反對專利豁免的一方,長期關注全球衛生議題的微軟共同創辦人比爾蓋茲在四月 25 日於英國天空新聞台(Sky News)接受訪問時也提到專利豁免可能引發的問題。一般製造學名藥的藥廠無法立刻達到原廠技術及安全標準並且快速生產疫苗,因此可能導致疫苗的品質不穩定等問題。美國藥品研究與製造商協會(Pharmaceutical Research and Manufacturers of America, PhRMA)也在政府表態支持專利豁免後表示反對,在聲明中提出各項疑慮包含「拜登團隊這項無前例的新措施將會破壞全世界防疫布局,在疫苗的安全性問題上妥協。」

與此同時,支持專利豁免的一方則強調豁免專利是暫時性策略且只針對 COVID-19 疫情。除此之外,學名藥廠在提供全球高品質疫苗與藥品早已有多年經驗。另外,他們認為納稅人所提供的資源也是疫苗研發的基礎之一,並非由藥廠獨力負擔所有成本,因此藥廠回收投資的想法其實並不公平,何況此時全球正處於疫情危機時期。

藥廠在疫情期間也確實持續獲得不錯的利潤,以輝瑞為例,紐約時報的五月的報導就指出,輝瑞在今年第一季便因疫苗創造 35 億美元的收入。而輝瑞先前承諾將其製造的 2% 疫苗提供給由 WHO 共同運作的 COVAX 疫苗分配計畫,但目前提供的疫苗量仍距離承諾數有一段距離。

儘管在專利豁免之後仍有很多其他細節需要考量,包含如何確保技術妥善轉移並制定規範確保製造廠商符合標準以保障疫苗安全性及效用,以及確保公平分配疫苗等。Cohen 表示,「COVID-19 疫苗成功開發是科學界一項空前勝利,但如果全球只有 20%~30% 的人能夠受益,那麼研發新創又有什麼意義呢?」

除此之外,爭議雙方都很難否認的一點是,單以疫苗專利豁免並沒有辦法解決眼下全球疫苗短缺以及分配不均的問題。就算有更多疫苗製造廠商也不一定就表示能夠立刻產出更多有效疫苗。例如莫德納和輝瑞疫苗所需的 mRNA 技術就需要仰賴具有特定設備及知識的工程師以及廠商才能夠進行製造。曠日費時的專利豁免協商過程也勢必十分耗費心力,並可能模糊焦點,讓各國政府無法一心一意提升建立生產所需設備以及相關系統。

(首圖來源:pixabay

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