詹姆斯‧韋伯太空望遠鏡發射日再度推遲,可能延到 12 月

作者 | 發布日期 2021 年 06 月 02 日 13:38 | 分類 航太科技 Telegram share ! follow us in feedly


去年夏天,NASA 與 ESA 終於決定將價值 100 億美元的詹姆斯‧韋伯太空望遠鏡發射日定為今年 10 月 31 日,然而這項決定又要延遲了。受望遠鏡運輸、火箭整流罩問題、太空港營運等 3 個條件影響,詹姆斯‧韋伯太空望遠鏡將不會如期於萬聖節發射,新發射日期需等到今年夏末或初秋才能確認。

做為著名的哈伯太空望遠鏡與史匹哲太空望遠鏡接班人,詹姆斯‧韋伯望遠鏡(JWST)是整個天文學界翹首以盼的新一代紅外線太空望遠鏡,許多尚待進一步觀測的天體對象都在等詹姆斯‧韋伯望遠鏡上崗中,它的硬體設備都比現役太空望遠鏡還要強上幾分,比如擁有一個直徑 6.5 公尺且分割成 18 面鏡片的主鏡,作為比較,哈伯望遠鏡的主鏡口徑也才 2.4 公尺。

然而哈伯望遠鏡帶來的觀測成果已經相當斐然,可想而知詹姆斯‧韋伯望遠鏡能看到更加令人驚嘆的細節,比如哈伯極深空(Hubble eXtreme Deep Field,XDF)這張照片拍下了目前可見光影像所見宇宙最遠處,星系距離遠達 132 億光年,而韋伯望遠鏡至少能觀測到宇宙誕生後 2 億年內的景象,其主要任務就是調查大爆炸理論的殘餘紅外線證據(宇宙微波背景輻射)。

雖然原本詹姆斯‧韋伯望遠鏡預計 2007 年就發射,但因成本嚴重超支而不斷推遲,甚至中途還重新大幅更改設計,直到 2016 年才真正開始施工,去年相關工作終於進入尾聲,NASA 與 ESA 宣布韋伯望遠鏡將於今年 10 月 31 日搭乘亞利安 5 號運載火箭(Ariane 5)發射升空。

現在,3 個考慮因素再次將發射時間推遲到今年 11 月或 12 月初。

第一個問題是望遠鏡運輸。NASA 原計畫在今年夏末利用船隻將望遠鏡運送到圭亞那太空中心發射場(因擔心海上海盜活動,公開的路線與內容非常含糊),只不過望遠鏡本體展開太大了,必須在運往發射場前先折疊起來才能塞進火箭貨艙,NASA 近日在記者會中指出,主要承包商諾斯洛普·格拉曼公司目前正在折疊望遠鏡並將其裝進運輸容器中,可能要到 8 月底才能完成。

▲ 詹姆斯‧韋伯望遠鏡摺疊並裝進有效載荷艙的動畫示意。

其次,抵達發射場後,現場也還需要 55 天時間為發射做準備,且圭亞那當地新冠肺炎疫情也可能影響營運進度,據悉當地疫苗供應量很少。

第三個問題則是亞利安 5 號運載火箭正在重新設計整流罩,已從去年 8 月停飛至今,預計在發射詹姆斯‧韋伯望遠鏡之前先試射 2 次以確保整流罩問題得到解決,試射時程暫安排今年 7 月和 8 月,但也可能延遲。

考量種種現實因素,詹姆斯‧韋伯望遠鏡新的發射日期最快可能也要到 11 月中旬了。雖然這消息令人失落,但可以理解 NASA 與 ESA 的慎重,畢竟詹姆斯‧韋伯望遠鏡將放到離地球很遠的太陽─地球第二拉格朗日點,抵達深空後還得展開 50 次主要部署工作、178 個主要釋放機轉,一旦儀器出現故障也很難派員去修理,確保萬無一失是當前最重要的工作。

 詹姆斯‧韋伯望遠鏡的軌道動畫示意圖。

(首圖來源:NASA