美泰兒為她推出芭比,AZ 疫苗研發者的小故事

作者 | 發布日期 2021 年 08 月 15 日 0:00 | 分類 生物科技 , 科技教育 , 科技趣聞 Telegram share ! follow us in feedly


吉爾伯特教授的研究團隊成功研發出 AZ 疫苗後,不僅獲得英國女王封爵、在溫布頓網球賽接受眾人鼓掌感謝,美泰兒還推出以她為原型的芭比娃娃,然而對她來說,這場與 COVID-19 病毒的大戰還沒完,隨時都要繃緊神經。

AZ疫苗研發者芭比

近日英國牛津大學疫苗學家、研發AZ疫苗的吉爾伯特教授(Professor Sarah Gilbert)收到一尊以她為原型設計的芭比娃娃,這是美國玩具製造公司美泰兒(Mattel)為了向防疫第一線人員致敬的計畫,藉此表彰對這場病毒大戰的貢獻。

一開始覺得怪怪的

吉爾伯特坦言,她一開始覺得美泰兒這麼做「怪怪的」,不過後來她欣然接受,希望藉此鼓勵更多女性和年輕女孩投入科學研發領域。

「我希望我的娃娃讓孩子察覺過去可能沒注意到的職業,像是疫苗學家。我也很熱中鼓勵下一代女孩投身STEM(註)領域,希望孩子看到我的芭比娃娃後,會發現科學事業對幫助世界有多重要。」

註:STEM為科學science、科技technology、工程學engineering和數學mathematics首字母大寫,泛指這四大領域。

曾想放棄科學

吉爾伯特坦言,她曾想放棄科學這條路,尤其在英國赫爾大學攻讀博士學位期間,她發現自己一點也不喜歡鑽研特定領域。

「有的科學家開心能長期獨立投入單一研究計畫……但這不是我喜歡的工作方式,我喜歡從眾多領域汲取點子。」

「這時刻我的確考慮過離開學術圈,做點不一樣的事,」吉爾伯特說,她最後還是決定再給投身科學事業一次機會:「(畢竟)我需要薪水。」

▲ 吉爾伯特(非圖中人)從小就展現「沉默剛強」特質,這也協助她繼續踏上研究之路,並成為研發AZ疫苗的重要關鍵。(Source:AstraZeneca

從沒想過當疫苗學家

回顧吉爾伯特孩提時代,她從來沒想過有天當上疫苗學家。今年59歲的她出生於英國北安普敦郡的凱特林鎮(Kettering),父親於鞋業工作,母親則是英文老師,也是當地業餘歌劇社團的成員。

沉默剛強,從研究酵母菌開始

BBC訪問時,同學對她的印象是「沉默剛強」,這特質也反映在多年後吉爾伯特決定繼續攻讀博士學位。

好不容易畢業後,吉爾伯特先是在釀酒工業研究基金會工作,負責研究釀酒酵母菌,之後才開始轉往研究人體健康領域。

來到牛津研究瘧疾

1990年代中期,吉爾伯特來到牛津大學研究瘧疾基因,並展開瘧疾疫苗研究。也是這個時期,她的人生因生下三胞胎變得更忙碌。

吉爾伯特好友形容,或許是撫育三胞胎的經驗使然,讓吉爾伯特做事時毫不拖泥帶水、一點都不廢話。

三胞胎的媽媽,做事快狠準

兒子弗萊迪(Freddie)表示,母親一直都很支持孩子,並永遠把孩子利益放在心上。雖然吉爾伯特三個孩子都選擇走自己的路,但最後不約而同都選擇主修生物化學。

▲ 今年3月19日,英國首相強生(Boris Johnson)接種完AZ疫苗後,對鏡頭比讚。(Source:達志影像)

從流感到伊波拉

牛津大學潛心研究的這段時間,吉爾伯特在學術界持續高升,最後成為牛津大學詹納研究所(Jenner Institute)疫苗學教授,她也成立自己的研究團隊,以打造全球通用流感疫苗為職志,希望有朝一日能研發出對不同病毒株都有效的流感疫苗。

2014年,吉爾伯特帶領伊波拉疫苗(Ebola vaccine)首次試驗;當中東呼吸道症候群(Middle East respiratory syndrome,MERS)肆虐時,吉爾波特跑到重災區沙烏地阿拉伯研發MERS疫苗。

快速研發AZ疫苗

然而當MERS疫苗第二次試驗開始後沒多久,COVID-19在中國武漢爆發,吉爾伯特很快意識到,或許她可用同樣方法製作COVID-19疫苗。

吉爾伯特的牛津大學同事、共同研發AZ疫苗的賴博教授(Prof Teresa Lambe)說:「我們當時動作很快。」當中國科學家一公布COVID-19病毒基因結構後,「過個週末,疫苗差不多就設計好了。」

研發團隊不眠不休

AZ疫苗研發之所以如此「神速」,跟吉爾伯特不眠不休工作有關。賴博提到,她會在凌晨4點收到吉爾伯特的Email,這代表吉爾伯特很早就起床工作,之後一路工作到深夜。

▲ 目前AZ疫苗分發到全球170國,讓大眾快速施打。圖為台北市民眾在松山文創園區施打AZ疫苗。(Source:達志影像)

一步步累積,當作和病毒在賽跑

然而,要把想法落實依舊需要時間。研究團隊在實驗室試了好幾個星期,才研發出AZ疫苗,並在去年4月開始製造第一批AZ疫苗,一步步擴大試驗範圍。

吉爾伯特教授形容,這整個過程是一小步一小步累積而來,非有什麼重大突破的時刻,她說:「從一開始,我們就把(研發疫苗)這件事當成和病毒賽跑,不是和其他疫苗開發者比賽。」

「我們是大學,不是為了賺錢。」

真正有勇氣的人

秉持這信念,吉爾伯特大學同事和好友都形容她是有良心、安靜、堅毅和「真正有勇氣」的人。

吉爾伯特的博士生說:「有時候我覺得她很害羞,對人有所保留。我們在詹納研究所的有些同事有點怕她,但當你真正了解她,並花時間和她相處,會發現完全不是這麼回事。」

全球170國都在用

隨著AZ疫苗成功,全球有170國使用AZ疫苗,各界也開始關注吉爾伯特一舉一動。

「她一定很討厭受到關注,」吉爾伯特的好友、生化學家摩爾博士(Dr Anne Moore)說:「我的意思是,莎拉(吉爾伯特的名字)是那種不想成為鎂光燈焦點的人。」

▲ 影片0:22處,可看到英國溫布頓網球公開賽第一天,眾人替吉爾伯特教授鼓掌,感謝她對防疫的非凡貢獻。

封爵、觀賽、出書,成為鎂光燈焦點

然而,吉爾伯特的成就讓她不受鎂光燈追逐也難。

今年6月12日,英國女王伊莉莎白二世(Queen Elizabeth II)官方生日時,她基於吉爾伯特疫情期間幫助他人的非凡貢獻,特此授予她「女爵士」(Damehood)頭銜。

今年6月28日、英國溫布頓網球公開賽第一天,吉爾伯特和研發疫苗的同事波拉德爵士(Sir Andrew Pollard)被邀請到皇家包廂觀賽,並受現場觀眾鼓掌致意,感謝他們研發的疫苗讓大家可以再次回到球場。

今年7月8日,吉爾伯特與一同研發AZ疫苗的格林博士(Catherine Green)共同出版《Vaxxers:牛津AZ疫苗與病毒賽跑的內幕故事》(Vaxxers: The Inside Story of the Oxford AstraZeneca Vaccine and the Race Against the Virus,暫譯)一書,揭露疫苗研發過程和阻礙,希望讓疫苗陰謀論和反疫苗者收回不實論述,並讓還在猶豫要不要打疫苗者盡快接種。

▲ AZ疫苗研發團隊成員之一的格林博士用製作生日蛋糕解釋研發疫苗,獨特的觀點讓人更了解他們的工作。(Source:Unsplash

只是想有貢獻的普通人

吉爾伯特和格林寫到,她們不是「大藥廠」,只是兩個在母職和養家壓力夾擊下想有貢獻的普通人。

對外界不實批評,吉爾伯特非常生氣,她寫到:「有時候我們不僅要和病毒作戰,還要和老闆、媒體或一堆螫人的黃蜂(批評者)作戰。」不過,這些挫折從未打消吉爾伯特研發安全又有效疫苗的決心。

研發疫苗就像製作生日蛋糕

此書也解答某些人對AZ疫苗為何能這麼快研發出來的疑惑。格林博士用製作生日蛋糕解釋,研發對抗新疾病的疫苗有點像客人訂製生日蛋糕。因整個製作流程差不多,你可事先準備好麵團並先烤好蛋糕,等知道客人生日後,再把要給客人的訊息寫上蛋糕即可。

全球發送十億劑,危機尚未解除

7月AZ疫苗達全球發送十億劑里程碑,研發團隊成員之一的波拉德爵士在慶祝之餘,也警告外界COVID-19危機尚未解除。

吉爾伯特也在今年稍早提醒大家戰爭還未結束,研發疫苗依舊是需要投入大量努力和資源的辛苦工作。

▲ 美泰兒推出的防疫第一線工作人員芭比娃娃,左起美國醫師克魯茲、巴西生物醫學研究員德黑素斯、澳洲醫師懷特、英國疫苗學家吉爾伯特、加拿大多倫多大學精神病學住院醫師歐瑞娃及美國急診室護理師歐蘇利文。(Source:Barbie

感謝第一線防疫人員

無論如何,美泰兒推出的六名抗疫芭比娃娃中,除了吉爾伯特,其他五人分別是美國急診室護理師歐蘇利文(Amy O’Sullivan)、美國第一線防疫醫師克魯茲(Audrey Cruz)、對抗醫療照護體系種族歧視的加拿大多倫多大學精神病學住院醫師歐瑞娃(Chika Stacy Oriuwa)、為巴西COVID-19變種病毒測定基因序列的巴西生物醫學研究員德黑素斯(Jaqueline Goes de Jesus),以及製作重複用手術服的澳洲醫師懷特(Kirby White)。

美泰兒資深副總裁兼芭比娃娃部門全球負責人麥克奈特(Lisa McKnight)表示:「芭比感謝所有在面對疫情與加劇挑戰下,仍付出巨大犧牲的第一線工作人員。」

激勵下一代效法英雄

「為了讓人們看到她們的努力,我們分享她們的故事。」麥克奈特補充,美泰兒希望這系列芭比娃娃能「激勵下一代效法這些英雄」。

(本文由 地球圖輯隊 授權轉載;首圖來源:Barbie

延伸閱讀: