癌細胞轉移肝臟會抑制免疫系統抗癌力,科學家尋找破解之道

作者 | 發布日期 2021 年 09 月 25 日 0:00 | 分類 醫療科技 Telegram share ! follow us in feedly


「癌症免疫療法」是透過活化病患自身免疫力對抗癌細胞,成功拯救許多癌症患者寶貴的生命。但免疫療法並非特效藥,若癌細胞轉移至肝臟,接受免疫治療結果往往令人沮喪。最近研究發現,肝臟被轉移的癌細胞入侵後,會使免疫功能全身性受抑制導致免疫療法失效;但免疫療法若能搭配放射線治療輔助,有機會恢復免疫細胞功能並獲得更好療效。

成果發表在今年 1 月《自然醫學》(Nature Medicine)期刊。

多種癌症皆易發生「肝轉移」

肝轉移(Hepatic metastases)是指癌細胞由原發部位的腫瘤擴散出去轉移到肝臟形成新腫瘤。許多癌症都會發生肝轉移。乳癌、大腸癌、肺癌等,初期沒有症狀容易拖延到晚期才發現,肝轉移機率高;而皮膚癌、攝護腺癌通常早期就發現切除,因此轉移至肝臟的可能性低。

由於大腸靜脈血液回流到心臟前會先流經肝臟,右側大腸有些部分鄰近肝臟可不經血液循環直接轉移到肝臟,因此大腸癌發生肝轉移頗多。通常大腸癌病患確診同時,約 15%~30% 已發生肝轉移,原先沒有轉移的大腸癌在手術切除後,仍有 20%~30% 機率發生肝轉移。

肝轉移影響免疫治療的效果

密西根大學(University of Michigan)羅傑爾癌症中心(Rogel Cancer Center)團隊研究分析 718 名於中心接受免疫治療的癌症患者數據,包含非小細胞肺癌、黑色素瘤、尿道癌和腎細胞癌等多種癌症,有許多病患的癌細胞擴散到肝臟和肺臟等其他器官。

反覆觀察到出現肝轉移的患者對免疫療法反應都較差,但接受化療或標靶藥物治療的療效,不會因癌細胞轉移至不同器官而有不同。研究團隊同時注意到:與癌細胞轉移到其他器官病患相比,發生肝轉移的患者全身上下腫瘤通常更多,病情也較嚴重。

動物實驗結果證實肝轉移抑制免疫治療效果

當研究人員以小鼠實驗時,又再度印證上述觀察到的現象。當小鼠僅皮膚下長腫瘤時,運用「免疫檢查點」(immune check point)抑制抗體治療能有效使腫瘤縮小;但當小鼠肝臟同時也長了腫瘤,免疫治療效果則消失殆盡。

為了排除「 肝轉移」只是因小鼠體內「腫瘤總量」(tumor burden)較多、病情較重而導致免疫治療無法發揮作用,研究人員在皮下腫瘤較多或肺臟同時也有腫瘤的小鼠實驗,結果免疫治療有效。這些實驗證據皆指向肝轉移才是抑制免疫治療發揮作用的主因。

肝轉移會抑制免疫系統活性

已知免疫治療會促使 T 細胞進入腫瘤內鎖定癌細胞發動攻擊,但研究人員發現,肝轉移會導致免疫治療後小鼠腫瘤的 T 細胞數量大幅減少,更驚訝的是,小鼠 T 細胞數量還全身系統性下降。

這顯示癌細胞的肝轉移啟動全身性「免疫抑制」(immunosuppression)機制,彷彿全身創造「免疫沙漠」(immune desert)。進一步實驗證據顯示肝轉移引起免疫細胞在肝臟內「自相殘殺」:肝臟被癌細胞活化的「巨噬細胞」(macrophage)會誘發與它接觸的 T 細胞走向「細胞凋亡」(apoptosis)。T 細胞自己都小命都不保了,更遑論攻擊癌細胞。肝轉移的癌細胞這種挑撥離間的伎倆,只能說陰險狡詐無極限。

以放射線治療輔助免疫療法能壓制肝轉移

但科學家永遠不會向癌細胞低頭認輸,這次密西根大學團隊嘗試結合放射線與免疫療法共同對付癌症肝轉移,小鼠試驗結果顯示,針對肝臟部位的癌細胞照射放射線,能使肝臟內巨噬細胞的數量減少,並促使 T 細胞數量回升。更重要的是,放射線及免疫療法組合使小鼠肝臟及皮下的腫瘤都縮小,生命得以延續。

主導本次研究的密西根大學放射腫瘤學(radiation oncology)助理教授格林(Green)表示:「雖然癌症免疫治療拯救了許多癌症病患性命,但發生肝轉移的患者卻無從受惠;而我們的研究表明,使用放射療法輔助免疫療法將有機會突破此困境。」

結語

雖然上述研究闡述癌症肝轉移對癌症免疫療法產生抗藥性的原因,並提出可能的因應之道,但研究團隊坦承這次發現仍需進一步驗證。他們已盡可能排除臨床資料的干擾因素,但所有病患資料皆來自單一醫療機構,因此不足以代表所有肝轉移病患接受免疫治療的結果。

此外,小鼠肝轉移試驗並不能完全反映人類發生的現象,但無論如何這次研究結果表明,肝轉移與否可能是免疫治療療效好壞的重要決定因素,並突顯肝轉移對免疫系統的抑制作用是研發癌症療法的重要課題。

(首圖來源:pixabay

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