盜獵象牙數十年,非洲大象進化成天生無牙

作者 | 發布日期 2021 年 10 月 25 日 14:21 | 分類 生態保育 , 自然科學 Telegram share ! follow us in feedly


大象的象牙是工具,可舉起沉重樹枝、推倒樹木、剝樹皮、打架和挖洞尋找水和礦物質,但研究發現,莫三比克一國家公園出現越來越多無牙母象,科學家表示,這是該國 15 年內戰期間為獲取象牙而殺害大象的進化反應。

1977~1992 年內戰,使莫三比克約 90% 大象被屠殺,偷獵者出售象牙發戰爭財。科學家根據現場數據和公園舊影片的分析發現,1972~2000 年無牙母象比例增加三倍多,期間大象數量從約 2 千隻銳減到約 250 隻。

無牙確實會自然發生,且只發生在母象,通常只發生在少數大象。1970 年代的莫三比克國家公園,18.5% 母象沒有象牙,30 年後比例為 51%。《科學》期刊研究認為,28 年間,沒有長牙的母象存活可能性是有牙母象 5 倍以上,因此這種適應不太可能偶然發生。

長期以來,研究人員一直懷疑這種只見於母象特徵與大象性別有關。測序長牙和無牙大象基因組後,發現趨勢與 X 染色體突變有關,若雄性發生突變,就會在子宮無法正常發育死亡。科學家認為是基因遺傳,無牙母象數量增加如此快,是因沒有長牙的母象戰爭時倖存可能性高,因此將基因傳給下一代的可能性也較高。

當沒長牙的母象懷孕雄性後代時,有 50 / 50 機率從母親接受突變 X 染色體。如果牠接受正常染色體,就會活下來並長出象牙,但如果公象胎兒接受有遺傳變異的染色體,就會在子宮內死亡。

現在莫三比克國家公園大象整體數量持續增長,有很多無牙大象,沒有象牙似乎不會阻礙母象長大,但這是研究人員想進一步研究的問題。科學家表示,無牙進化可能對物種產生許多長期影響,由於無牙基因不會誕生雄性後代,因此總體出生的大象數量可能減少,更減緩物種恢復,現在公園物種數量剛超過 700。

另一個潛在連鎖反應是更廣泛的景觀變化,科學家從飲食分析發現,沒有象牙的雌性吃草比例更大,且長牙和無牙動物吃不同植物。科學家說,戰爭期間無牙可能有利,但還是有代價要付,還有很多人類不知道的事。

(首圖來源:Flickr/samuelrodgers752 CC BY 2.0)

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