主動撞擊小行星的 DART 探測器,已順利搭 SpaceX 火箭升空

作者 | 發布日期 2021 年 11 月 24 日 16:28 | 分類 航太科技 Telegram share ! follow us in feedly


NASA 多年來最特殊的任務之一:雙小行星重定向測試(DART),已正式搭乘 SpaceX 獵鷹 9 號火箭自范登堡太空基地發射升空,預計明年 9 月 26 日至 10 月 1 日間某刻,趁小行星 Didymos 系統距離最近時,將 DART 探測器撞向 Didymos 的衛星 Dimorphos 以改變軌道。

一顆直徑 300 公尺的小行星撞進地球可使整片大陸受到影響;如果一顆直徑超過 1 公里的小行星撞進地球,足以引發全球性災難。雖然科學家已盡量追蹤可能威脅地球的近地天體,仍難保有漏網之魚逃過追查闖到地球面前,又或者哪天可能又有小行星直直撞向地球,再度引發物種大滅絕。

已知對地球具潛在威脅的近地天體中,小行星 65803(Didymos)直徑約 780 公尺,並帶一顆直徑約 160 公尺的伴星 Dimorphos,假如它們撞上地球並爆炸,能量是典型核彈的數倍,可摧毀人口稠密地區並造成數萬人傷亡。

比起被動防守,近年來科學家開始提議主動出擊,小行星還未出手之前先炸毀,或撞擊以改變軌道路徑,於是 NASA 多年來第一個小行星防禦測試任務登場了:耗資 3.25 億美元的雙小行星重定向測試(DART)探測器將以每秒 6.6 公里速度撞向 Dimorphos,以每秒幾分之一公釐的速度改變天體速度,改變它圍繞小行星 65803 的軌道。雖然轉變看起來非常小,但應該足以將該物體從與地球碰撞路線彈開。

之所以選擇雙星系統而非單一小行星為測試目標,是因為撞擊單一小行星只能改變軌道週期約 0.000006%,需觀察數年才能看出軌道是否產生偏轉的端倪;但如果撞擊小行星 65803 的伴星,可使後者軌道改變約 1%,且地面望遠鏡數週或數月內就能檢測到變化。

美東時間 11 月 24 日凌晨 2 點 21 分,DART 正式搭乘 SpaceX 獵鷹 9 號火箭發射升空(這架火箭此前執行過 2 次任務),預計 2022 年 9 月 26 日至 10 月 1 日之間某天完成撞擊使命。

DART 探測器攜帶名為 Draco 的相機,將能提供 2 顆小行星的圖像並指引探測器走正確方向;DART 撞擊目標前約 10 天,NASA 會發送命令部署另一顆小型衛星 LiciaCube,後者將發回 DART 撞擊影像、彈起的碎片流和撞擊坑。

之後 ESA 的 Hera 飛船會於 2024 年 11 月進一步拍回這場撞擊的特寫,捕捉 Dimorphos 的精確質量、構成與內部結構等,以及 DART 留下的撞擊坑大小及形狀。這些細節對未來的小行星偏轉技術來說至關重要,假如未來真的無法避開一顆可能引發世界末日的小行星,這項技術將是人類最後的希望。

(首圖來源:NASA

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