太空垃圾墳場,世界最偏遠地區尼莫點

作者 | 發布日期 2022 年 02 月 07 日 12:15 | 分類 自然科學 , 航太科技 Telegram share ! follow us in feedly


衛星、火箭等太空設備當退役後返回地球,無法完全燃燒的大碎片過去 40 年來都是降落在距離紐西蘭海岸 5 千公里、離南極洲以北近 3 千公里,稱為尼莫點 (Point Nemo) 的地方,這是科學家算出的世界最偏遠地點,也是太空垃圾墳場。國際太空站準備 2030 年退役,到時也會墜落地球,落在這位置。

此區域是以法國科幻小說之父 Jules Verne 小說《海底 2 萬里》尼莫船長命名,至於精確座標是由加拿大裔工程師 Hrvoje Lukatela 於 1992 年計算得出。科學家稱,這地方是地球最大且沒有島嶼的海洋區域,不屬任何國家管轄,也沒有任何人類生命。自 1970 年代以來,太空垃圾就一直倒在尼莫角附近地區。

(Source:NOAA)

為何選擇尼莫點,除了是已知距離陸地最遠的地區,另一個原因是海洋學家已知洋流稱為南太平洋環流,並不特別具生物多樣性。科學家稱,尼莫點位於太平洋環流中部,為生產力較低地區,幾乎沒有富含營養的上湧水域,所以雖然會有海底動物,但可能不會有高生物量。

歐洲太空總署 (ESA) 科學家表示,落在海洋的太空物體通常由不鏽鋼、鈦或鋁製成,且沒有毒性。這些太空垃圾每年不超過幾十公噸,且碎片不會漂浮,而是沉至海底,因此對船舶交通沒有危害,雖然一些火箭燃料有毒,但重返大氣層時會燒光。

歐洲太空總署正在研究重返大氣層時會熔化的新材料取代鋁、鈦和鋼。雖然太空垃圾不至於對人類造成危害,但距離人類最偏遠的角落已有人類足跡,2018 年 Volvo 環球帆船賽遊艇經過該區時,在水域發現微塑膠顆粒。

挪威北極大學 (UiT The Arctic University of Norway) 海洋法法學教授表示,尼莫角海洋深處著陸太空垃圾是最不糟糕的選擇。自 1971 年以來,尼莫角已沉沒超過 263 塊太空碎片,包括俄羅斯和平號太空站和美國第一個太空站 Skylab。預計再過幾年,國際太空站也要加入太空垃圾墳場。

國際太空站 2000 年發射,在地球上空 227 海哩軌道運行,來自 19 個不同國家的 200 多名太空人工作過,預計最早 2026 年開始為脫軌做準備,包括降低太空站高度,2031 年回地球。科學家表示演習確切時間取決於太陽週期活動及對地球大氣的影響。

任何太空垃圾返回地球都需精密計算,降低危及人類與環境安全的風險,因此負責的公私營航太機構必須詳細描述國際太空站退役的處置方式,並在太空碎片準備墜落地球時,通知飛航和海運主管機關,包括碎片落下位置、時間和尺寸。去年 6 月中國長征五號乙火箭殘骸墜入印度洋的過程幾近失控,美國太空總署 (NASA) 批評中國不負責任。當時火箭高約 108 英尺,重近 40,000 磅,4 月 29 日將中國新太空站一部分送入軌道,燃料耗盡後,火箭一直不受控制在太空飛馳,直到地球引力把它拖回地面。

國際太空站退役後,將由商業營運太空平台取代。美國太空總署報告稱,讓國際太空站退役,轉而租用商業太空站空間,每年可節省高達 18 億美元。國際太空站將繼續為微重力科研平台,NASA 未來十年任務是火星運輸模擬。中國也將有自己的太空站,俄羅斯表示將在 2025 年退出國際太空站,計劃自己的平台 2030 年發射。

(首圖來源:維珍銀河)