Nvidia 新架構以他名字致敬,天才數學家 David Blackwell 是誰?

作者 | 發布日期 2024 年 03 月 22 日 7:30 | 分類 科技趣聞 line share follow us in feedly line share
Nvidia 新架構以他名字致敬,天才數學家 David Blackwell 是誰?


Nvidia 執行長黃仁勳在 GTC 2024 宣布新一代架構 Blackwell,以美國統計學家 David Harold Blackwell 名字為命名。雖然這個名字有點陌生,但 Blackwell  是最偉大的黑人數學家之一,是美國國家科學院(National Academy of Sciences)首位黑人院士,也是加州大學柏克萊分校首位黑人終身教員。

Blackwell 1919 年出生於美國伊利諾州,父親是鐵路工人,他是家中長子,希望成為一名小學老師。Blackwell 曾就讀混合學校(mixed schools),數學表現非常突出,小學老師也兩度讓他跨級讀書。而他在高中的幾何課程中發現對數學的熱情。

1935 年,16 歲的 Blackwell 進入伊利諾伊大學香檳分校學習,當時還沒有黑人教授;到 1938 年 Blackwell 獲得數學學士學位,並於隔年獲得數學碩士學位,1941 年獲得數學博士學位,當時他才 22 歲。

因黑人身分無法進入普林斯頓大學

畢業後,Blackwell 被任命為紐澤西州普林斯頓高等研究院為期一年的博士後研究員,該研究所是全美最頂尖的研究機構之一,其研究員包括愛因斯坦和約翰.馮紐曼。

當時,高等研究院的博士後研究員會自動成為普林斯頓大學的訪問學者,但當 Blackwell 被列入時,卻引起該校校長的憤怒。這也讓他知道,沒有一所大學會雇用黑人博士畢業生,無論他再怎麼有才華且努力。

隨後,他向 104 所黑人大學提出申請,並先後擔任統計員、講師,到 1944 年進入霍華德大學教學,1947 年升上數學系正教授和系主任,直至 1954 年。

在霍華德大學就讀期間,Blackwell 聽完 Abe Girshick 的講座後對統計學產生興趣,後來也對博弈論產生興趣,並開始研究時機博弈,最後於 1954 年與 Girshick 合著《博弈和統計決策理論》(Theory of Games and Statistical Decisions)一書。

事實上,早在 Blackwell 到霍華德大學前,加州大學柏克萊分校的頂尖統計學家 Jerzy Neyman 就曾向 Blackwell 發出邀請,但卻因種族問題而遭到反對,直至二戰後 Blackwell 才以客座教授身分到學校任職,成為該校歷史上第一位黑人正教授。

後來,Blackwell 擔任統計學系主任,該系是世界頂尖的數理統計中心之一,並於 1955 年擔任「國際數理統計學會」(Institute of Mathematical Statistics)主席。

Blackwell 的理論奠定現代統計學基礎

作為數學家和統計學家,Blackwell 在概率論、博弈論和資訊論等許多領域都有貢獻。在為《數學人物:簡介與訪談》(Mathematical People: Profiles and Interviews)一書訪談中,他謙虛地表示自己是「業餘愛好者」。

加州大學柏克萊分校統計學教授 Peter Bickel 表示,「他很有天賦,能讓事情看起來很簡單。他喜歡優雅和簡單,如果你能洞察到看似複雜的東西其實很簡單,但簡單之後又很複雜,這才是數學中最棒的東西。Blackwell 是個了不起的人,考慮到他一生的磨難,他是個非常樂觀的人。」

Blackwell 因獨立發明動態規畫(Dynamic Programming)而聞名,如今動態規畫已用於金融和科學各領域,包括基因組分析。他也因更新定理(Renewal theorem)而聞名,該定理如今已用於工程領域,他還提出 Rao-Blackwell Theorem,這是現代統計學的一個基本概念。

退休後仍在討論統計概念

加州大學洛杉磯分校統計學名譽教授 Thomas Ferguson 認為,Blackwell 從一個領域到另個領域,都會寫出一篇基礎性論文,「他會進入一個已經被研究得很透徹的領域,然後發現非常了不起的新東西,這就是他的特長」。

Blackwell 於 1988 年退休,但仍會與同事們討論統計思想,並始終認為「重要的不是你擁有什麼,而是你在想什麼」。

除了是美國國家科學院院士外,Blackwell 還是美國藝術與科學院、美國科學促進會、數學統計研究所、美國數學學會和美國哲學學會研究員,也是英國皇家統計學會的榮譽研究員。

Blackwell 在職業生涯中指導 65 名博士生,撰寫兩本書,發表 80 多篇論文,並擁有 12 個榮譽學位,包括哈佛大學、耶魯大學、卡內基美隆大學、霍華德大學等的榮譽學位。

2010 年 7 月 8 日,Blackwell 自然逝世,享壽 91 歲。

(首圖來源:柏克萊大學

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