好奇號將在火星展開第三次鑽探任務

作者 | 發布日期 2014 年 05 月 11 日 11:46 | 分類 天文
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2011 年登陸火星的火星探測車「好奇號」,正在為人類移民火星的夢想默默的進行調查和準備。NASA 日前宣布,將對火星的一塊砂岩進行鑽探作業,以了解火星上的水分在這塊砂岩的形成過程中扮演的角色,並研究該砂岩附近是否適合人類居住。




這塊被訂為鑽探目標的砂岩名叫「Windjana」,名字來自於澳洲西部的一座峽谷。為了對這塊砂岩進行鑽探,NASA 已經在 4 月對 Windjana 做了許多評估工作。包括攝影、X 光分析,以及利用灰塵清除工具掃去 Windjana 表面的沙礫,以觀察Windjana的岩石紋理。

NASA 也對 Windjana 進行了一項稱作「迷你鑽探」的前置作業。過程中,好奇號在 Windjana 表面鑽出了一個 2 公分深的小洞,並將採集到的岩石顆粒放到探測車上的實驗儀器進行分析。

pia18084_SOL609-MAIN-mcam-clincal-br2▲ 好奇號拍攝的 Windjana 砂岩(圖片來源:NASA)

如果一切順利,這顆 Windjana 將會是好奇號的火星任務中,第三顆進行鑽探的岩石。前兩顆已被鑽探的岩石,都是位於好奇號目前位置「金柏利」(The Kimberley)約 4 公里處的「黃刀灣」(Yellowknife Bay)泥岩。

在黃刀灣的這兩顆泥岩,於 2013 年的岩石鑽探任務中提供了許多關於火星生命和遠古環境的珍貴資料。科學家當時分析這兩顆泥岩的組成成分後發現,黃刀灣在數十億年前曾經是座湖泊,兩塊泥岩中還含有利於微生物生存的的重要化學成分。

這項發現成為了火星環境可能孕育生命的關鍵證據。因此,即將進行的 Windjana 鑽探任務是否能獲得更多有關火星生命的重要資訊,備受外界關注。

好奇號探測小組成員之一的 Melissa Rice 表示,用灰塵清除工具將 Windjana 表面的沙礫清除後,可以發現 Windjana 的紋理十分明顯,而且也看得出來 Windjana 的實際顏色不是外層的棕色,而是深灰色。他們也注意到 Windjana 的紋理十分曲折,這可能是 Windjana 的硬度分布不均勻所造成。

converted PNM file▲ 在太空中拍攝的好奇號(藍色物體),紅點為 Windjana 砂岩的所在位置(圖片來源:NASA)

Melissa Rice 說,這些有趣的特徵讓他們對於 Windjana 的鑽探計畫有了更強烈的興趣,他們也希望能夠透過對 Windjana 的鑽探,能夠得到更多火星水分與火星岩石形成過程中交互作用的詳細資料,以及附近區域的環境條件。

NASA 表示,如果對 Windjana 的所有分析結果皆符合探測標準,那 Windjana 的鑽探計畫將會在近期展開。屆時會不會在 Windjana 裡頭發現更多火星存在生命的證據,也令人期待。

 

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