鬼壓床的科學新解:大腦處理訊息「言行不一」的結果

作者 | 發布日期 2015 年 01 月 26 日 11:50 | 分類 醫療科技
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根據研究全世界有大約四成人們曾經有過「鬼壓床」的經驗,雖然千百年來這個現象被解釋為妖魔鬼怪侵擾人類,但科學家並未放棄試圖從腦神經科學觀點給予說得通的解釋。最新的研究指出,這種學術上稱為「睡眠癱瘓症」的現象,可能只是大腦解決訊息衝突後的結果。



所謂「鬼壓床」,就是發現自己從睡眠中醒來,但是全身卻不能動,有些人可以張開眼睛,然後看到床旁邊有鬼正在看著自己,或是覺得有什麼東西壓在自己身上,導致不能移動。因為不由自主的過程及看到了原本就在害怕的事物,因此鬼壓床特別令人恐懼,這種全球共通的現象,或許就是英籍畫家約翰菲斯利 (Johann Heinrich Füssli) 的畫作「夢魘」(The Nightmare, 1781) 一個怪物壓在女子胸前的靈感來源(上圖)。

遇到鬼壓床,醫師會告訴你「太累、壓力太大導致,要多放鬆休息」,然而發生的原因到現在仍不明朗,一些解釋除了是臨床觀察後的推論,有些其實也是一種「結果」,而不是真正發生的原因。例如科學家已經觀察到,鬼壓床都發生在「快速動眼期」(Rapid Eye Movement, REM) 時醒來的人,但 REM 跟鬼壓床的因果關係是什麼?

學界一直在研究這種稱為「睡眠癱瘓症」(Sleep Paralysis) 現象,美國加州大學聖地牙哥分校神經科學家 Baland Jalal 最近在一項論文中,針對這種「大腦醒了但身體還沒醒」的狀況提出一種假設:幻覺(鬼)的產生是腦神經要清理混亂狀態的結果。

快速動眼期是睡眠的一個階段,此時大腦並沒有休息,而是處於清醒狀態。這段期間做的夢比較清楚,醒來後也較容易被記住。這段期間大腦雖然有活動,但一些跟人的動作有關的神經傳導物質並沒有釋放,因此在這段期間人其實無法移動。科學家認為,這可能是一種演化的結果,避免人們明明是在睡覺,但身體卻可能因為很清晰的夢境而跟著有動作產生。

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(圖片來源: Wikimedia Commons)

Jalal 表示,在這種情形下,大腦可能面臨一種衝突的情境:它認為身體目前應該是某種狀態(已經做了某些動作),但實際上並沒有(因為不能移動)。大腦為了解決不協調狀態,結果卻是讓人產生了幻覺。不過他承認這恐怕難以實驗證實,因為這代表每個人大腦對於自己身體的監控圖像必須不一樣,實驗才能有意義,例如有人缺左手,他看到的幻象應該也要缺左手。至於看到的幻象是什麼,跟當事人成長的環境文化或許較有關係,例如在另一項研究中發現,埃及人特別容易看到伊斯蘭故事中常見的「精靈」。

雖然 Jalal 的理論可能難以驗證,不過之前另一項研究已經證實,我們的大腦確實會因為彼此衝突的訊息而產生混亂,繼而產生一些其實並不可信的結果。科學目前並沒有明確證明妖魔鬼怪存在與否,但某些被認為是鬧鬼的事物,其實可以透過科學加以解釋;我們對於大腦的運作還有太多不瞭解之處,也許,妖魔鬼怪真的只是大腦正常或不正常運作的結果而已。

(首圖來源:Johann Heinrich Füssli)

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