喚不醒!登陸彗星的菲萊號恐持續休眠直到停止運作

作者 | 發布日期 2016 年 01 月 14 日 20:49 | 分類 天文 , 航太科技 follow us in feedly

歐洲太空總署(ESA)於 1 月 12 日最後一搏,再次嘗試與羅塞塔號探測器(Rosetta)上的登陸器菲萊號(Philae)做接觸,但結果似乎不太樂觀。工作人員試圖喚醒菲萊號與移動登陸器,但菲萊號遲遲未有所回應,情況就像當初登陸 67P/楚留莫夫-格拉希門克彗星(67P/Churyumov–Gerasimenko)60 小時後所進入的休眠狀態,且有可能會持續到 1 月底該登陸器停止運作為止。



彗星為宇宙中流浪的星體,年齡甚至比太陽系還要老。而彗星上除了塵埃外,還帶有水與其他跟生命組成有關的元素,因此,科學家們猜測,生命的起源也許源自於數次彗星撞擊地球,所帶來的孕育生命所需元素。之所以選擇 67P/楚留莫夫-格拉希門克彗星作為研究對象,是因其距離地球相當近,因此希望透過這顆彗星,來了解早期太陽系的歷史與地球生命的起源。

2014 年 11 月 12 日,歷經十年時間的漫長飛行,歐洲太空總署的羅塞塔號探測器搭載著菲萊號,終於登陸了 67P/楚留莫夫-格拉希門克彗星表面,這是歷史上第一個登陸彗星的探測器。不過,當時的登陸也伴隨著一些小差錯,菲萊號無法成功發射魚叉,將自己固定在彗星表面的適當位置,導致探測器最終固定在無法取得足夠太陽光以供給太陽能板運作的位置,於是,缺乏日照、電力不足的情況下,菲萊號便進入了休眠狀態。

當時,科學家仍然對菲萊號抱持希望,預計在 2015 年 8 月,當 67P/楚留莫夫-格拉希門克彗星到達其橢圓軌道的近日點、距離僅 1.86 億公里時,便能接收到足夠的太陽光而從休眠狀態甦醒,但在這之前、2015 年 6 月,菲萊號與歐洲太空總署聯絡上,斷斷續續地傳送訊號,工作人員從菲萊號上下載並分析了 300 多筆觀測資料,但仍有多達 8,000 筆資料還未傳回,工作人員只能等待第二次接觸,才能將歷史資料全部下載完畢。

從那時起,歐洲太空總署便不斷試圖與菲萊號做接觸,但情況都不太樂觀,而菲萊號預期的停止運作的時間越來越接近的同時,67P/楚留莫夫-格拉希門克彗星也距離太陽越來越遠了,到了 1 月底,該彗星將距離太陽約 2.99 億公里之遠,少了日照,溫度會下降至約攝氏零下 15.56 度(華氏零下 60 度),如此的低溫將使菲萊號無法運作,而最終,到了 2016 年 9 月,羅塞塔號探測器將會撞上 67P/楚留莫夫-格拉希門克彗星,結束長達 12 年的彗星探索太空任務。

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