軟銀收購 ARM:從過去、現在到未來,讓你理解 ARM 長年累積的「硬」實力

作者 | 發布日期 2016 年 07 月 31 日 0:00 | 分類 晶片 , 處理器 follow us in feedly

軟體銀行(Softbank)於 7 月 18 日宣布收購英國矽智財廠商安謀(ARM),溢價幅度高達 43%,為全球半導體產業投下一枚震撼彈。也許你沒有聽過 ARM,但是你可知道你每天不離手的手機,甚至硬碟機、數位電視及機上盒,都有它所製造的晶片?關於 ARM 這家成功的科技公司,了解其歷史及發展,你就可以知道為何軟銀願意大手筆與 ARM 合作了。




ARM 的歷史:從 12 人辦公室到市佔率極高的 4,000 人公司

與大多數高科技公司不同,ARM 總部並非設立在美國矽谷,而是座落於英國劍橋的矽沼(Silicon Fen)。而 ARM 的源頭可追溯至 1980 年代,在英國率先推出第一台價格相對較低的個人電腦的 Acorn 公司。

1980 年發行首台電腦(型號:Sinclair ZX80)的 Acorn Computers,於一年後與 BBC 合作,當時 BBC 準備在全英播放一部以提高電腦普及水準為目標的電視劇,並且選中了 Acorn 來生產一款配套的電腦;同時也藉此讓其銷量大增。

但 Acorn 的連接器並非完全合適於 BBC 的圖形化使用者介面,而 Acorn 的設計經理 Stephen Furber 和他的聯合設計師 Sophie Wilson 從加州大學柏克萊分校找到了一個關於新型處理器的研究:簡化指令集,進而達到一種更流暢和高效的設計。這種設計的處理器被稱為「簡指令集計算」,或者是 Risc。(柏克萊 Risc 設計僅由兩個人完成,分別是 David Patterson 和 Carlo Sequin。)

Patterson 和 Sequin 的發明對 Acron 的研究員來說相當重要。在這個技術基礎下,Acorn 決定自己研發高性能 32 位 RISC 晶片,取名為 Acorn RISC Machine 又稱 ARM processor,ARM 首次出現在歷史上。

1990 年,Acorn 大膽地和 Apple 公司及 VLSI Technology 公司合作,建立一個專職研究的獨立公司,其稍為修改了 ARM 的簡稱為 Advanced RISC Machines,成立了今日的安謀(ARM Holdings)。

 

ARM 的壯大與營利模式:高速低耗能的高品質晶片、無工廠化、B2B

由於裝有 ARM 晶片的電腦無法運行 Windows,Acorn 的規模亦不足以讓其它開發者願意專門為這個平臺上搞開發應用。因此逐漸地 Acorn 不得不遠離 PC 市場,造成公司營運下滑。

爾後,Acorn 的故事和 ARM 便有了不同的發展。Acorn 做了非常多的嘗試,但是到了 1998 年,Acorn 幾乎每年損失 1,000 萬英鎊,最終,主營業務也無法拯救自身。1999 年,在 Acorn 公司名稱變為 Element 14 之後,它被一家私募股權公司(Broadcom Corporation)全資收購。而同年它的收入全部來自於其在 ARM 保留下來的股份。

而在同一時期,ARM 卻變得越來越強,儘管它已經淡出了公眾視線。公司在設計低功耗處理器方面的特長使其降低它的電池使用及耗電量,因此能夠把握行動革命帶來的商業機會。首先,是與現在所說的「功能」手機合作,然後是後來的智慧手機,時至今日,全球有超過 95% 的智慧型手機均用 ARM 設計架構的處理器。

ARM 設計的處理器功耗低、成本低,運用於多項現代生活常見的電子產品當中,包括蘋果(Apple)iPhone 、三星、HTC 等行動裝置公司,及高通、聯發科、德州儀器等處理器生產公司,都是 ARM 的合作夥伴。

其晶圓設計採用「無工廠化 (Fabless) 」的方式營運,旗下約 4,000 名的員工都專注於設計晶片架構上,接著運用 B2B 的商業模式,授權給客戶,再由這些企業與代工廠聯繫製造生產或自行製造。

ARM 的收入來源除授權費之外,每生產一片晶片還要支付 ARM 專利費。就以三星來說,2012 年就向 ARM 支付專利費 3.4 億美元,而這樣的費用來到 2020 年還將增加到 9 億美元。再加上,ARM 的晶片設計架構授權,嚴禁修改或擴展使用,這使得 ARM 牢牢的綁住了客戶群,而每年從這些客戶的收入從不間斷。

傳統處理器製造大廠 Intel 及 AMD,兩家公司都是將自己的晶片製造完成,接著再交由客戶安裝,這樣的方式使產品的創新速率降低。然而 ARM 提供客戶自行生產,若欲做出合乎其產品的晶片,仍須向 ARM 購買授權更改。舉例來說,多數公司會採用本來的設計,做些修補,製造出所謂的「系統晶片」,但是比如蘋果,會願意支付更多錢來獲得修改初始設計的權力。如此一來讓創新的速率更加提升。

這種創新的「無工廠化」商業模式,連原先的競爭對手都可以跟 ARM 合作。比如 Intel 也使用 ARM 的技術,因為終端使用者並不會買到 ARM 的產品,也根本不會認為這兩家公司是競爭關係。不同的商業模式創造了不同的商機。

 

ARM 的未來發展:成為物聯網關鍵技術的龍頭

ARM 直接與其晶圓專工夥伴發展密切的合作關係,不僅為 IC 設計公司與晶圓專工廠扮演重要的媒合角色,更提供 IC 設計公司一個可靠的量產捷徑。以台積電為例, ARM 除了進行媒合,亦與台積電簽訂技術合作協議,藉由台積電 FinFET 製程提供 ARM 的處理器技術,而晶片設計商在應用處理器領域也能擴展其市場優勢。

近來, ARM 於今年 5 月 19 日發表其與台積電合作研發出,使用台積電 10 奈米 FinFET 製程技術的多核心 64 位元 ARM v8-A 處理器測試晶片,讓搭載於行動裝置的 VR、AR有更佳的使用者介面;另外,ARM 近年來也為新領域擴張其版圖,今年 5 月 18 日宣布買下全球影像技術與全球嵌入式電腦視覺廠商 Apical,期望藉此加速其在各項物聯網裝置的布局。

(首圖來源:ARM 官網)

參考資料

延伸閱讀

關鍵字: , , , , , , ,

發表迴響