小分子核糖核酸的「基礎研究」,開啟癌症免疫治療新方向

作者 | 發布日期 2017 年 09 月 08 日 14:52 | 分類 生物科技 , 醫療科技 follow us in feedly

小分子核糖核酸(microRNA)早在 20 年前就已被發現了,但當時被認為是「核糖核酸」(RNA)降解所產生的「廢物」不具生物功能。後來陸續研究才發現,他們對於調控細胞生長、個體發育,甚至是癌症的惡化皆是重要的角色(註 1)。



最近麻薩諸塞大學阿默斯特分校(University of Massachusetts Amherst)的分子生物學家 Leonid Pobezinsky 博士與他的妻子 Elena Pobezinskaya 博士,發現 microRNA 也具有調控免疫細胞活性之功能,並且會抑制 T 細胞毒殺癌細胞的能力。Pobezinsky 博士說:「當我們將 T 細胞中一種稱為 let-7 的 microRNA 移除後,他們毒殺癌細胞的能力顯著上升。」這項新發現將有助於癌症免疫治療之發展。該研究已刊登於今年 7 月的《eLife》期刊。

本次的研究發現是多種領域科學家通力合作的結晶,其中包括生物資訊專家 Michele Markstein 博士以電腦運算預測 let-7 目標基因有哪些;以及免疫學家 Raymond Welsh 博士協助測試 let-7 對 T 細胞活性的影響。

Let-7 在演化是一個非常古老的 microRNA,從最原始的真核生物到高等的動物、人類都有它的蹤跡。也由於 let-7 的重要性,人類細胞中存在非常多組 let-7 基因(註 2)。Pobezinsky 博士說:「起初我們觀察到一個非常有趣的現象,當 T 細胞處於休息狀態時會累積大量 let-7 於細胞內,但是當 T 細胞發現外來抗原而活化時,let-7 幾乎完全消失。這引發我們進一步研究它的興趣。」

研究團隊將運用上述的新發現來控制 T 細胞毒殺癌細胞的能力。他認為如果將癌症病患的 T 細胞分離出來並降低 let-7 的含量,再搭配現行活化 T 細胞的程序,將有機會獲得「升級版」的 T 細胞,更有效毒殺癌細胞、治療癌症!Pobezinsky 博士說:「我感到這項研究成果將有立即性的運用價值,而我對這項基礎研究有醫學上的意義並對人類的健康有所貢獻,感到十分滿足。」

註 1:小分子核糖核酸是從 DNA 轉錄而來的,但並不會進一步轉譯成蛋白質,而是會藉由與目標信使核糖核酸(mRNA)相結合,而抑制基因表達,動物體內的每種 microRNA 通常會有數十個目標基因。
註 2:RNA 是以 DNA 為模板轉錄而來,有許多種類如信使 RNA(mRNA)可進一步轉譯為蛋白質;轉運 RNA、核糖體 RNA 則協助轉譯的進行;長鏈非編碼核糖核酸則有多種的功能。

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