NASA 雙胞胎計畫初步結果出爐,太空人端粒逆齡發展

作者 | 發布日期 2017 年 09 月 28 日 16:27 | 分類 天文 , 生物科技 , 科技教育 follow us in feedly

去年 3 月 NASA 太空人 Scott Kelly 在國際太空站度過 340 天,同時科學家也在觀察他在地球上的雙胞胎兄弟 Mark Kelly ,比較兩者的身理差異,試圖找出在太空站生活對人體產生的影響。



英國獨立報(The Independent)報導,NASA 重視這次的雙胞胎研究(Twin Study),是因為太空人的雙胞胎兄弟擁有的相同 DNA 提供科學家罕見的機會,可以直接比較不同生活環境對基因造成的影響。先前科學家已經知道,生活在相對較無重力的環境持續 6 個月會對人體造成負面影響,像是拉緊脊椎、肌肉萎縮、睡眠紊亂,但長期暴露在太空環境的影響還未知。

但目前為止已經有一些有趣的結果出爐,上到國際太空站的太空人 Scott 細胞染色體的端粒變長了,後來又退回正常值。科學家表示,Scott 在國際太空站的時候,他的端粒,或稱染色體末端的結構比他弟弟更長,但一旦他回到家,就迅速恢復正常長度。

科學家表示,這正好與我們想像的相反,因為通常都是年齡愈大,端粒愈短。科學家正在研究這是什麼意思,但根據 NASA 推斷,可能與國際太空站上的太空人更常運動,以及減少卡路里有關。

Scott 在任務期間,白血球中的甲基化水平下降,甲基化水平可以改變 DNA 段的活性,而不改變其序列,相對 Mark 在研究半途時甲基化水平升高,NASA 認為,這些結果可能表示基因對環境變化很敏感,無論是在地球或太空都一樣。

雙胞胎有不同的腸道細菌,有可能也是受到飲食與環境影響。科學家正在尋找他們所謂的太空基因。透過對雙胞胎白血球中的 RNA 進行測序,研究人員發現兄弟之間有超過 20 萬個不同的 RNA 分子,NASA 表示,雙胞胎基因組有獨特的突變是正常現象,但是科學家正在進一步觀察的是在太空環境能否啟動太空基因。

研究人員還在觀察 Scott 上太空前、中、後期的雙胞胎身體數據,根據《自然》期刊指出,研究結果可能無法短時間內完全公布,除了龐大的資料量之外,還涉及受測者隱私的敏感資訊。不過,這是一個開始,這次 NASA 的雙胞胎研究可為未來深度太空任務鋪路。

(首圖來源:Flickr/NASA Goddard Space Flight Center CC BY 2.0)

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