學習外語越早越好?BBC:成年人學語言有不同的優勢

作者 | 發布日期 2018 年 12 月 02 日 23:50 | 分類 人力資源 , 科技教育 follow us in feedly

談到學習第二外語,許多人都會有個固有的觀念:越小開始越好。但從科學的角度來看,其實我們與語言的關係並不是這麼單純。



對於成年後曾經試著學習全新語言的人來說,應該都有過自己在記憶、學習效率上不如以往的體會,然而 BBC 在整理了許多研究後指出,其實在語言學習上不同的年紀具有不同的優勢,並沒有所謂的絕對黃金時間。

過去許多研究都發現,相比起幼兒至青少年,成年人更擅長掌握人工語言規則(artificial language),並將其應用於實驗室設定的新詞,一些研究者認為,由於年長學習者對自我和世界都已有足夠了解,解決問題的策略和語言經驗上都更為成熟,可能也因此能夠更快掌握新語言。

相較之下,幼兒擅長的是隱性學習:模仿。在出生的第一年,我們的大腦便開始專注、學習我們最常聽到的聲音,愛丁堡大學雙語中心(Bilingualism Matters Centre)主任 Antonella Sorace 強調,這也是為什麼盡早學習自己的語言非常重要,從那些被遺棄或孤立的孩子研究結果來看,如果我們不早點學習人類的語言,以後就無法輕易彌補這一點。

隱性學習往往需要大量時間與母語人士的協助。2016 年愛丁堡大學雙語中心為蘇格蘭政府編寫的一份內部研究報告便指出,對於當地 5 歲兒童來說,每周 1 小時的中文教學並無法產生有意義的影響,但如果時間增加到 1 個半小時,同時在母語人士的協助下,兒童將能掌握對成年人來說更困難的中文要素:像是音調。

除了年齡以外,許多因素都會影響我們學會的語言數量和效果,像是社交環境、教學方法等,儘管幼兒有著更好的「耳朵」,但因為缺乏認知控制、注意力和記憶能力,幼兒在透過規則學習語言上往往非常糟糕,相較之下,成人對於這種明確學習中則更能掌握。

約克大學心理學家 Danijela Trenkic 表示,年齡與許多其他事物共同變化,由於兒童的生活與成年人完全不同,兩者在語言學習上自然也完全不同,但其中也有成年人可以學習的事情。

舉例來說,當一家人舉家搬到國外,往往是孩子會比父母更快學習新語言。這可能與環境有關:孩子可能經常在學校聽到,父母則可能獨自工作,也可能與社交有關:對孩子來說,掌握語言對交朋友、被接納至關重要,然而父母更可能選擇與相互理解的人往來,像是那些同鄉。

Trenkic 認為,這種情感關係也是讓孩童更善於語言學習的原因,而成年人也可以創造類似的關係,並非只有和母語者的愛情或友誼可以做到。

「如果你找到志同道合的人,這會讓你更可能持續使用一種語言,而且你會堅持下去。這真的是關鍵,你需要花費數年的時間來學習語言,除非有社會動機,否則真的很難維持。」

(首圖來源:pixabay