NASA:土星環可能在 1 億年內消失,現代人類有幸目睹環曾存在

作者 | 發布日期 2018 年 12 月 19 日 12:45 | 分類 天文 , 尖端科技 , 航太科技 follow us in feedly


土星環是土星引以為傲的「地標」,但 NASA 最新研究證實,土星環只是土星生命週期中曇花一現的美好,受土星磁場影響,構成土星環的物質預計 1 億年內就會消散無蹤。

觀星者使用現代望遠鏡或品質精良的雙筒望遠鏡就可以看見土星環,它從土星赤道外 6,630 公里處延伸至 120,700 公里,平均厚度僅 20 公尺,主要成分 93% 為水冰,大小從塵埃微粒到幾公尺的巨石都有,由於土星的巨大引力想將土星環物質拉回行星中,但塵埃繞行軌道的速度又快到想將物質拋向太空,一場不分上下的拔河比賽造就了美麗的土星環。

但科學家知道,土星環最內側的 D 環可能最後會不敵土星引力。2013 年時,科學家們利用卡西尼號的離子和中性質譜儀(Ion and Neutral Mass Spectrometer,INMS),首度從土星電離層光譜數據確認了「環雨」現象:來自土星環 D 環的物質被土星磁場拉入大氣層,混合甲烷、氨、一氧化碳、分子氮、二氧化碳等物質,看上去就像一場塵埃雨。

現在最新研究計算出,土星吸走 D 環物質的速度極快,每秒可吸出將近 10 公噸材料,NASA 戈達德太空飛行中心太空物理學家 James O’Donoghue 表示,一旦 D 環物質被吸光改變了平衡,最終土星吸完整個環的物質不會超過 2.92 億年,而卡西尼號其他證據甚至表明,土星環壽命可能剩不到 1 億年。

科學家並不確定土星是天生自帶美麗的戒指環,還是在某個時間點因衛星碰撞碎裂才形成環,如果是前者,則環已經存在 44 億年;若是後者,根據 C 環物質評估,土星環現在年紀可能不到 1 億年。

現代人類很幸運可以看到土星環,同時這也意味著,或許木星、天王星和海王星亦曾有過環系統,只不過往事如煙,如今只剩碎屑可循。新論文發表在《Icarus》期刊。

(首圖來源:NASA

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