科學內戰?NASA 署長堅持冥王星是一顆行星

作者 | 發布日期 2019 年 08 月 28 日 12:59 | 分類 天文 , 自然科學 , 航太科技 follow us in feedly


冥王星地位之戰已延燒十多年,冥王星究竟是行星還是矮行星,兩方陣營各持強力己見。最近 NASA 署長吉姆‧布萊登斯坦在媒體面前公開宣布,他堅定認為冥王星是一顆行星。

1930 年,美國天文學家克萊德‧湯博(Clyde Tombaugh)首度發現冥王星,將之歸類為太陽系第九行星。然而隨著時間推移,科學家開始在冥王星附近發現許多小天體,也在古柏帶發現越來越多與冥王星差不多大、甚至更大的天體,使冥王星的行星地位受到挑戰。

2006 年,在國際天文學聯合會(IAU)出爐的新版行星定義下,冥王星從太陽系行星降級為矮行星,自此學界展開對冥王星長達十多年的兩極爭論,支持 IAU 新版行星定義的天文學家有麥克‧布朗(Michael E. Brown)──提出第九行星理論、發現鬩神星和其他新矮行星的人。

國際天文學聯合會新版行星定義:

  1. 軌道環繞太陽
  2. 有足夠的質量能維持流體靜力平衡(接近球體的形狀)
  3. 能清除「相似軌道上」的其他天體

最近,美國太空總署署長吉姆‧布萊登斯坦(Jim Bridenstine)面對媒體時宣布,他再次強調冥王星是行星,這項主張可能會受到 NASA 內部一些科學家反駁,也可能獲得一些科學家支持,後者比如新視野號冥王星任務的計畫主持人艾倫‧斯特恩(Alan Stern)。

Alan Stern 自 IAU 公布新版行星定義以來就一直持反對態度,他認為分類標準有嚴重缺陷,加上當時 9,000 名 IAU 成員其實只有 424 人投票贊成決議,美國約翰‧霍普金斯大學行星科學家魯尼恩(Kirby Runyon)認為,新定義根本只是虛偽的主張。

2015 年新視野號飛越冥王星時,數據更顯示冥王星也是顆擁有高山、巨大氮冰平原和衛星的複雜天體,它的大氣層也可分成數層,且含有有機化合物證據;此外,冥王星比火星更具生命力,卻因不符新版行星定義的第 3 個莫名條件被降級,可能會因此錯過許多有趣的發現。

不滿冥王星被降級的行星科學家梅茲格(Philip Metzger)指出,根本不存在任何一顆能「清除自己軌道附近所有天體」的行星,看看地球和木星軌道的周圍也都有許多小行星,為何只獨獨將冥王星排除在外?

順帶一提,Alan Stern 其實是創造出矮行星這個名詞的天文學家。

然而,吉姆‧布萊登斯坦並不具科學背景,2018 年被川普提名、任命為 NASA 署長時曾引起多方批評。一般而言,NASA 署長是從該機構選拔具豐富軍事或科學經驗的人,但吉姆‧布萊登斯坦原是美國眾議院議員,也曾對氣候變遷的科學共識提出質疑而引來論戰(隨後他表示改變了看法,承認氣候變遷主要是由人類活動造成)。

吉姆‧布萊登斯坦的發言或將兩方陣營的辯論推向白熱化,畢竟神祕的第九行星和冥王星勢不兩立,一些天文學家已要求 IAU 重新擬議,建議將所有矮行星都歸類為行星。

(首圖來源:NASA

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