獨家揭密 Apple Car 6 大關鍵密技!一份間諜起訴書,意外透露庫克悄悄布局 2 千天

作者 | 發布日期 2021 年 01 月 16 日 9:00 | 分類 Apple , 汽車科技 , 電動車 Telegram share ! follow us in feedly


過去一年,自動駕駛電動車龍頭特斯拉(Tesla)市值大增近 7 倍;現在,特斯拉最強勁的競爭對手──蘋果正準備浮上水面。

2020 年 12 月 22 日,《路透社》新聞報導:「蘋果在自駕技術已有突破,準備在 2024 年生產電動車。」消息曝光後,蘋果股價 2 天內大漲 6%,特斯拉股價下跌 8%,一上一下,兩家公司的市值增減,都以新台幣兆元計算;果粉取名為「Apple Car」的蘋果電動車,成為市場最熱門的話題。

蘋果究竟如何祕密造車?主要投資哪些技術?財訊取得數百頁美國法庭文件和專利文件,從第一手資料還原蘋果內部代號為「泰坦計畫」(Project Titan)的造車計畫;我們發現,蘋果的新技術布局,將帶動一批台灣供應鏈向前衝。

諜報戰開打!中國工程師涉案被活逮

根據美國媒體報導,蘋果從 2014 年開始,就祕密在加州研發汽車。「目標是從最源頭開始,重新打造汽車。」蘋果爆料網站 Macrumers 如此形容。但蘋果造車計畫剛開始只有約 1 千名員工,起步並不順利。

2016 年,蘋果請回原已退休的副總裁曼斯菲爾德(Bob Mansfield)主持計畫,他是負責硬體設計的老將,Apple Watch 就是出自他的團隊。2018 年,曼斯菲爾德又挖來了特斯拉工程部門資深副總裁費爾德(Doug Field)加入,他自美國麻省理工學院畢業,第一份工作是美國福特的工程師,並曾出任平衡車公司 Segway 技術長達 9 年;履歷都跟設計創新的交通工具有關。

▲ 蘋果自 2017 年就開始利用其他廠牌汽車測試自駕系統性能,車頂上方即為蘋果設計的自駕車感測模組。(Source:影片截圖)

2020 年,蘋果的自駕車團隊再進行人事大調整,曼斯菲爾德再次退休,整個團隊改由人工智慧和機器學習部門最高主管賈南德里亞(John Giannandrea)負責,費爾德則向賈南德里亞報告。此舉顯示蘋果汽車的硬體設計已進入新階段,如何把人工智慧和硬體結合,將是接下來的重點。

蘋果的汽車研發計畫有多祕密?從一件 2019 年初的營業祕密案就能看出端倪。2019 年 1 月 22 日,美國北加州法院起訴一名中國工程師 Chen Jizhong(陳紀中,音譯),這份訴狀由美國聯邦調查局幹員填寫,揭露蘋果對汽車研發計畫的層層保密措施。

研發大部隊!千人進駐外觀無標誌的大樓

文件中透露,蘋果 14 萬員工中,只有 5 千人參與這項計畫,「約有 1,200 名員工是核心成員,能直接參與研發。」文件更指出,蘋果內部有數個和汽車研發計畫相關的資料庫,「每個資料庫的名字和內容類別,美國政府都知道,就算是能參與研發的員工,也不是計畫所有人都能進入資料庫,要看到資料庫的內容,每次都要經過專人許可。」

文件指出,這項研發計畫是在一棟沒有標誌的大樓進行,就算蘋果內部人員也不知道這棟大樓的存在;但這名中國工程師被發現在戶外用廣角拍攝大樓外觀,因此引起蘋果員工疑心,更進一步發現他的個人電腦有超過 2 千多個檔案涉及蘋果機密,並發現他正準備跳槽中國競爭對手。面對兆元起跳的商機,商業間諜暗戰早已開打。

賈伯斯時代,蘋果的 iPhone 不只改變了手機業,還顛覆了相機、攝影機、遊戲等消費性電子產業。當年,蘋果申請新式的觸控專利時,微軟執行長鮑默認為這個方向不可能成功,後來卻主宰手機產業;那麼,這次蘋果在汽車產業布局什麼樣的特殊專利?

《財訊》分析上百個蘋果申請的汽車相關專利後發現,蘋果是用科技業方法,重新設計未來汽車的運作方式。例如,蘋果還想把車子每面車窗都變成螢幕,把混合實境技術用到車窗,只要點一下,你不只能用車窗 Facetime 視訊通話,如果去外國出差,這輛車也能把外國路標資訊,翻譯成本國語言,再投射到車窗。

專利大進擊!每個車窗都可變成螢幕

蘋果申請大量汽車玻璃專利,其中一種「可調整玻璃」專利,玻璃有多層結構,玻璃中間夾有可電子控制的光學零組件,一片玻璃,可有上色、霧化、反光等多種屬性。透過組合這些功能,車窗玻璃可變成鏡子,供女士化妝;或是霧化,讓外人看不見裡面情形;或是配合天候自動控制,白天完全遮擋光線和熱源,晚上再轉為透明,讓乘客欣賞夜色。

未來,傳統遮陽板可能因此消失,蘋果申請一種新專利,透過 AI 控制玻璃,只讓其中一小塊霧化,只擋住眼部陽光。更妙的是,光源移動時,AI 也會控制車窗霧化部位移動,不管陽光如何移動,都能替你遮光。如果蘋果要自己打造汽車,電子控制的玻璃產業會是重點之一。

此外,蘋果申請的專利,許多都是為全自駕車設計,看得出未來汽車的樣貌和現在將大不相同。例如,蘋果連車門和安全氣囊都重新設計,當汽車不再需要駕駛時,乘客是面對面坐著,安全氣囊因此設計在車子中間,因乘客相對而坐,原有汽車中柱的設計也變得礙手礙腳,改為對開式、自動控制的車門。

最特別的是,蘋果還為未來的汽車發展新觸控介面,「蘋果的大計畫,是讓未來汽車所有控制鈕都『看不見』。」美國媒體評論,蘋果的藍圖裡,未來蘋果汽車內裝將走極簡風。

汽車大顛覆!許多傳統配件都將消失

2020 年 5 月,蘋果取得名為「隱藏式使用者介面」(Concealed user interfaces)專利,把顯示和觸控模組放在皮革、木質或布面材料下,並運用新科技讓木頭纖維在特殊情況下變成透明,當使用者的手接觸到隱藏的觸控介面,原本看起來普通的木頭表面就會亮起,變成可操作的觸控螢幕,開關啟動後,汽車還可以把訊息投影在車室內,告訴使用者現在最新狀況。

蘋果也會把智慧纖維變成車室的一部分,結合燈光,發展出完全不一樣的體驗。例如夜間行車時,當你在黑暗中拿起馬克杯,要放回杯架時,杯架旁的智慧纖維就會亮起,引導你放杯子,又不會太亮,干擾一旁熟睡的家人。

蘋果設計中,方向燈恐怕也不再需要。蘋果有項專利是利用光纖取代車燈,設計原理和剛才提到的隱藏式介面十分類似,平常光纖隱藏在車身底下,看起來和車身其他地方無異,等到要打方向燈時,光纖才會亮起在車尾顯示訊號。用這種方式,車燈不只能顯示左右轉資訊,還能顯示文字與後車溝通。未來光纖、觸控和顯示器和智慧纖維等產業,將有機會成為汽車市場的新寵兒。

▲ 加州是自駕車測試的主戰場,圖為全無人自駕車公司 Nuro,在加州測試送貨用的自駕車。(Source:Nuro

蘋果的布局中,乘客不需要再自己下車充電,充電槍會成為過去式。蘋果申請的專利包括多種引導機制,可指揮自駕車開到固定地點無線充電,或是自動接上位於底盤的充電座。蘋果還申請自動換電的機器人專利,可以把數百公斤的電池直接換成充飽電的電池。

蘋果為自駕車申請的專利包羅萬象,除了自動駕駛的演算法,還有靠雲端指揮自駕車變換車道的技術。另有一種專利,只要乘客身體不適,自駕車會自動尋找附近的醫院,送對方就醫。

不過,蘋果這幾年申請最多的,是組合各種感測器的感知融合偵測器技術。蘋果偵測器方面布局很細,許多都和光達有關,甚至有種專利是把感測器對地面拍,偵測地面狀況,調整輪胎的角度和方向,降低車身震動;還有一種專利是偵測隱藏在草叢後的動物或行人。看得出蘋果的大方向是想以光達為主,搭配熱感測器、超音波、攝影機等感測器,全面掌握外界環境。

新商業模式!自駕計程車已申請專利

當人不需要駕車後,在車上該做什麼?蘋果也申請了車用 VR 專利,作用有如車用版 Facetime 系統,乘客上車後,就可在 VR 空間開會,或是觀賞蘋果提供的電影內容。戴著 VR 裝置該怎麼控制音量等功能?蘋果還申請了新式安全帶專利,把安全帶變成控制影片播放的電子裝置。

電池技術也是發展電動自駕車的重要關鍵,路透社報導,蘋果電動車電池採用 Monocell 新設計,會「從根本」大幅縮小電池體積,並增加電動車的續航力,「蘋果的電池技術,會帶給你第一次見到 iPhone 的感覺。」路透社引述的消息人士如此形容。

蘋果申請專利中,也包括自駕計程車等服務模式。蘋果申請一種手勢辨識專利,只要看到路邊有人擺出叫車的手勢,自駕計程車就能自動靠邊載客,上車之後,計程車會自動讀取這個人手機檔案的喜好資料,決定哪條路線乘客可能會比較喜歡,到目的地之後,計程車會自動打開車門,播放到站資訊送客。

蘋果更早已投資中國的滴滴打車,布局自駕計程車服務,就是綿密計畫之一。

在真實世界,蘋果自駕車也早已上路測試。《財訊》取得的資料顯示,蘋果 2017 年就已經向加州車輛管理局申請上路測試,不過上路的車型多半是採用 Lexus 的車款搭載蘋果的自駕系統做測試。值得注意的是,測試車搭載的光達系統一年比一年更精簡;外界觀察,蘋果的自駕車商業模式之一,就是把自己開發的自駕系統放在其他公司開發的汽車。

台廠新機會!供應鏈再添成長動能

雖然這些專利不會馬上都用到,但能看出蘋果布局的方向和重點,從蘋果的布局可以看出,蘋果走的是跟過去發展 iPhone 相似的路線。蘋果執行長庫克是供應鏈管理專家,在他眼中,收購特斯拉等擁有工廠的公司,只是增加公司經營的負擔;反過來說,掌握最有價值的專利,授權其他人代工或合作生產,才是短時間擴大市場和獲利的好方法。

現在,在美國市場與光達有關的公司,如 Velodyne 和 Luminar 都跟著水漲船高。在台灣,從 VR、觸控、光纖、玻璃到車用的 Micro LED 產業,都可能因為蘋果帶來的新一波革命受益。這是蘋果繼 iPhone 之後最重要的研發計畫。可以預期蘋果會多路並進,徹底翻轉我們熟悉的汽車;當蘋果供應鏈殺入汽車產業,也將是台灣另一個產業大機會的開始。

(本文由 財訊 授權轉載;首圖來源:Flickr/Niels Epting CC BY 2.0)

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