淘金年代重現?美國為電動車啟動鋰礦開採熱潮

作者 | 發布日期 2021 年 03 月 02 日 14:46 | 分類 材料、設備 , 電動車 , 電池 Telegram share ! follow us in feedly


鋰是銀色金屬、重量極輕,可漂在水上,被稱為白金(white gold),更是汽車業未來的關鍵。隨著電動車即將取代汽油車成為能源轉型一環,各國現在正爭先恐後確保國內供應無虞,尤其是美國,美國擁有全球估計 7,300 萬噸已探明儲量的 10%,為了擺脫依賴外國,現在鋰開採熱潮正在整個美國蔓延。

現在用於電池的鋰大部分來自所謂的「南美鋰三角」波利維亞、阿根廷和智利,美國進口 93% 就來自阿根廷和智利。美國總統拜登已承諾將美國政府車隊,約 64 萬輛轉換為電動車。根據 Benchmark Minerals Intelligence 數據,僅到 2030 年計劃就可能需將美國鋰產量提高 12 倍,以及增加國內銅、鎳和鈷產量。

事實上美國本土就有許多這類電動車金屬,但現在美國只有內華達州一個礦場,俄亥俄州只有一個可回收鋰離子汽車電池的設施,因此美國政府 2018 年將鋰列為重要礦物後,也為礦場開採許可開了快速通關。

美國西部擁有最豐富、最容易開採的礦藏。僅在加州,就在 3 萬英畝的聯邦公共土地提出約 2 千個鋰開採需求。最近美國政府批准一個 2 平方英里的露天礦,稱為內華達州的 Thacker Pass,將成為美國最大的鋰供應來源,每年可產生 6 萬公噸電池級碳酸鋰。

然而開採鋰的過程對環境不利,特別是鋰礦開採通常在世界最乾旱的地方,需要消耗大量水。如智利阿塔卡馬沙漠的全球最大鋰礦開採,就從不斷減少的地下水再抽出數百萬加侖水,然後在綿延數英里的大型池塘蒸發,收集和精煉留下的礦物質,透過這種方式開採的每噸鋰消耗約 18,000 加侖淡水,且需要長達 2 年,此外還會產生大量化學物質。

但新技術發展下,現在開採礦物的最新方法幾乎不浪費水。比爾蓋茲 Breakthrough Energy Ventures 支持的新創公司 Lilac Solutions 發明新提取技術,可直接從地表以下的鹽水提取溶解鋰,鹽水含世界 75% 鋰,浸入鹽水可重複使用的附著劑可吸收高達 90% 鋰,並留下不需要的礦物質,然後將剩餘的水直接注回原始水庫。

澳洲 Controlled Thermal Resources 與 Lilac Solutions 合作,計劃 2023 年於加州 Salton Sea 開採鋰。此地是地熱能源溫床,也是近十年來美國首批新建的地熱發電廠之一,如果成功,將透過產生無碳能源開採鋰,幾乎不會造成浪費。與新創公司競爭的杜邦,現在也發展從鹽水提取鋰的技術。

但礦場始終會破壞環境。包括力拓(Rio Tinto)、必和必拓(BHP)、嘉能可(Glencore)等礦業集團擬議的美國礦山最近遭環保組織強烈反對。這些計畫每年將為 500 萬輛以上電動車提供足夠的鋰,為 1 萬輛以上電動車提供足夠的銅。

雖然美國政府沒有放鬆銅礦開採,但環保主義者仍然擔心,銅對電動車和其他可再生能源設備的吸引力,可能會幫助礦山最終獲得批准。拜登政府為了取悅環境保護主義者,還誓言要撥至少 30% 美國聯邦土地和沿海地區用於保護,這是目前的三倍。但這承諾與他的電動車與減少礦物依賴的計畫相矛盾。

沒有採礦就不可能擁有綠色能源,然而反對開採的環保人士說,可再生能源和電動車如果破壞重要的棲息地並導致野生生物滅絕,就不是綠色環保的本意。拜登政府的新能源政策更是經濟政策,若從經濟角度看,與環保本就互相違背,而這波美國鋰礦開採潮將考驗新政府的智慧。

(首圖來源:Flickr/Doc Searls CC By 2.0)