被不透明巨大神祕物體遮擋,銀河系一顆恆星光芒消失 200 天才重現

作者 | 發布日期 2021 年 06 月 17 日 18:29 | 分類 天文 Telegram share ! follow us in feedly


夜空中恆星的光或許會一閃一閃,但絕不會無故消失──因此,當一顆遙遠紅巨星的光曾持續消失約 200 天才又出現時,天文學家驚訝無比。是什麼東西能長時間擋住天體發出的光?

距離我們約 25,000 光年有一顆紅巨星名為 VVV-WIT-08,年齡約 80 億歲,2012 年初時,科學家透過 VISTA Variables in the Via Lactea(VVV)調查觀察到 VVV-WIT-08 亮度開始逐漸下降,到同年 4 月已比原本亮度還要暗 97%,可見光和紅外光都幾乎不可見,但漸漸地,這顆巨星又慢慢恢復昔日輝煌。

恆星亮度偶爾下降的情況並不少見,原因通常是伴星或巨行星經過恆星前方導致光度稍微下降,但 VVV-WIT-08 不尋常之處在於整個亮度下降過程持續了約 200 天。很明顯,能長時間遮擋遙遠恆星光芒的物體必須非常巨大──至少比恆星本身大很多,且應該完全不透明才能擋住大部分星光。

科學文獻上紀錄過類似案件,比如距離地球 2,200 光年的巨星御夫座 ε(Epsilon Aurigae,也稱柱一)每 27 年就會變暗 50%,持續時間 640~730 天;雙星系統 TYC 2505-672-1 內其中一顆恆星每 69 年變暗一次,且被遮擋時間長達 3.5 年。

目前主要模型都猜測,遮擋恆星光芒的物體應是巨大又不透明的軌道塵埃盤,厚度可達 3,700 公里;其他理論則指出碎片盤可能由白矮星或黑洞產生,或由恆星本身剝離物質組成。

現在劍橋大學天文研究所天文學家 Leigh Smith 領導的國際團隊指出,VVV-WIT-08 很可能屬於一種新分類的雙星系統,其中一顆恆星是比太陽大 100 倍的巨星,每隔幾十年就會被另一個尚未見過的伴星遮擋,後者周圍環繞著一個不透明圓盤。

目前已知這種新類型雙星系統約有 6 個,天文學家現在最大的挑戰是弄清隱藏的伴星究竟是什麼,以及為何被圓盤包圍。雖然有些人可能很想知道,是否實際上可能是某種外星文明物飛過這顆恆星前面,但研究人員表示這個假設還沒有成熟到值得認真考慮。

新論文發表在《皇家天文學會月報》(Monthly Notices of the Royal Astronomical Society)。

(首圖來源:劍橋大學

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