銀河系中心附近新發現 4 顆流浪行星,質量與地球相似

作者 | 發布日期 2021 年 07 月 07 日 13:25 | 分類 天文 Telegram share ! follow us in feedly


有一種行星不受任何恆星引力束縛,獨自流浪在星系中,又被稱為星際行星或流浪行星。利用克卜勒太空望遠鏡過去收集的數據,天文學家最近新發現銀河系中心附近 4 顆流浪行星,質量與地球相近。

星際行星(Interstellar planet)又稱為流浪行星(Rogue planet)、遊牧行星(nomad planet)、自由浮動行星(free-floating planet)、孤兒行星(Orphan planet)、孤獨行星(Lonely planet)等,簡單說是不圍繞任何恆星公轉、或只圍繞星系公轉的行星,它們多數是在行星系統形成期間被較大行星引力擾動而彈出的原行星,大小從類地到類木都有;也有少數巨大流浪行星是以類似恆星形成的方式誕生,比如蝘蜓座110913-773444。

它們的數量也可能成千累萬,一些科學家估計光銀河系內就有數兆顆流浪行星,只是真實數字仍是個謎。此外,雖然多數流浪行星是被踢出母星系的孤兒,但它們的命運並非總以悲劇收場,之前研究曾表明流浪行星在飛出過程中會帶走一些衛星,而這些衛星的環境條件或能維持生命達數十億年,雖然可能也只是一些如細菌般的微生物。

為了理解銀河系內有多少流浪行星,英國曼徹斯特大學團隊最近分析了克卜勒太空望遠鏡 K2 任務數據,雖然這架望遠鏡已於 2018 年退役,但它每 30 分鐘就對銀河系中心附近數百萬顆恆星掃描一次,藉由凌日法尋找系外行星。在長達 10 年服役期間,克卜勒望遠鏡探測到至少 2,245 顆系外行星,同時還有數千顆待確認。

由於克卜勒望遠鏡的設計方式並非利用重力透鏡事件來檢測行星,研究團隊於是開發另一種特殊技術挖出數據中 27 個微重力透鏡事件,其中 22 個過去曾在光學重力透鏡實驗(Optical Gravitational Lensing Experiment,OGLE)與韓國微重力透鏡望遠鏡網(Korean Microlensing Telescope Network,KMTNet)中檢測到,但有新的 1 個事件確認為系外行星,還有 4 個是以宇宙為家的流浪行星。

雖然無法確認這些流浪行星的地表環境,但研究人員推測可能既寒冷又荒涼,如果它們大小與地球相似,則表面將非常類似冥王星。運用這項技術,正在建設中比克卜勒望遠鏡還要強大的 NASA 羅曼太空望遠鏡(Roman Space Telescope,原名為廣域紅外線巡天望遠鏡,WFIRST)、ESA 歐幾里得衛星(Euclid),未來都有機會捕捉更多流浪行星。

新論文發表在《皇家天文學會月報》。

(首圖來源:pixabay

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