放眼太陽系,尋找地球之外的可能生命地點

作者 | 發布日期 2021 年 12 月 04 日 8:49 | 分類 天文 Telegram share ! follow us in feedly


在人類出發離開太陽系前,沒有先把家園內其他行星、小行星等天體都摸透徹,出去了也是茫然。太陽系中,令天文學家好奇是否有生命存在的幾顆天體如:金星、火星、木衛二、土衛六等,都將在未來數年迎接人類特地派員前去拜訪的探測器。

3 大任務探索金星

2020 年時,一篇研究在金星大氣中發現大量可能和生命息息相關的化學物質「磷化氫」,令相信金星存在外星微生物的科學家們欣喜若狂,雖然後續又有其他研究反駁,這些磷化氫實際上只是普通的二氧化硫(sulfur dioxide)訊號,但仍不減大家對地獄行星金星孕育生命的想像。

今年 6 月,NASA 宣布將於 2028~2030 年期間派出前往金星探索的兩大新任務:VERITAS 與 DAVINCI+,前者是一台環繞金星運行的軌道飛行器,將以清晰細節繪製金星表面並重建 3D 地圖;後者則是準備穿越金星大氣層的探測器,將在下降過程中測量金星大氣存在哪些氣體和元素,試著調查金星是否曾經有過海洋,並拍攝金星地表一種稱為鑲嵌地塊地形的高解析照片。

緊接在 NASA 後一個禮拜,ESA 也宣布了新的金星軌道探測器任務:展望號(EnVision),負責執行高解析度雷達測繪,除了理解金星地質活動與大氣層關聯性外,也將調查調為何金星與地球明明長得很像、最終卻走上截然不同的演化之路。

太陽系中唯一擁有濃厚大氣層的衛星

身為同樣繞著行星運轉的衛星,土衛六泰坦(Titan)環境卻不像月亮那樣乾燥、寂靜、荒涼,反而和地球一樣熱鬧:有山(且有山脈斷層構造)、有海(甚至有位於海中的海島)、有湖泊(甲烷湖),有降雨(甲烷雨)也有沙塵暴,科學家視其為時光機器,能幫助我們了解最早期地球面貌,揭開地球生物如何誕生之謎。

看著數據建模結果太過誘人,不去拜訪土衛六似乎說不過去,終於 NASA 確定推出蜻蜓號無人飛行器(Dragonfly),預計 2027 年發射升空,目標將尋找泰坦的化學生物特徵、調查該星球甲烷如何活躍循環、確定泰坦熱帶沙漠在全球甲烷循環中發揮什麼作用、研究改變泰坦表面地質的過程與速率等。

蘊藏全球性地下海洋的衛星

只要提到土衛六泰坦,就一定要提到另一顆同樣迷人的衛星:木衛二歐羅巴(Europa),它的構成與類地行星相似,即主要由矽酸鹽岩石構成,表面為厚達百公里的水冰地殼(上層爲凍結冰殼,冰殼下是全球性液態海洋),雖然目前尚未有證據表明木衛二存在生命,但它已成為太陽系中宜居潛力最高的地點之一,不同於地球的外星生命可能存在冰下深海熱泉附近。

NASA 正在為此開發歐羅巴快船(Europa Clipper)任務,預計 2024 年啟動,於環木星橢圓軌道上 44 次近距離飛越木衛二。

特洛伊小行星大放送訪問

和上述幾個任務不同的是,露西號(Lucy)為第一艘前去探訪木星特洛伊群小行星的探測器,根據行星形成演化模型,特洛伊群小行星很可能是太陽系形成巨行星(木星、土星、天王星和海王星)後的原始物質殘餘物,就像 40 億多年前的時間膠囊,這些天體藏有能破解太陽系早期歷史的重要線索。

(首圖來源:pixabay

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