寫下新頁的獵戶座太空船,只用 11 年前 iBook 使用的單核心 CPU

作者 | 發布日期 2014 年 12 月 18 日 9:31 | 分類 晶片 , 航太科技
Orion-NASA

美國航空暨太空總署(NASA)於美東時間 12 月 5 日上午順利完成首次獵戶座(Orion)太空船無人飛行測試任務,看著人類跨出前進火星的歷史性一大步,你或許會想著,獵戶座裡一定配有先進技術的高規格優良設備,才能順利完成這項航太科技界的壯舉吧!那麼你就大錯特錯了。



獵戶座裡的電腦設備其實相當老舊,這台未來將載著人類航向火星的太空船,是採用 12 年前就問世的── IBM PowerPC 750FX 處理器,效能甚至不如你的智慧型手機。

若要在太空世界裡遨遊,「是否具備高效能」不是選擇設備時的最高守則,設備的「可靠程度」才是科學家們所重視的。執行太空任務時,設備的穩定性與耐用性除了影響太空船的運作,更會直接影響太空人的生命安全。

在設計太空船時,專家們不太會選用最新或最厲害的微處理器(CPU),而是選擇經過反覆使用與測試過的處理器,專家們必須不斷地測試零件,並強化設備的性能,以應付任何執行太空任務時可能發生的情況,包括大量的輻射與 G 力等。

此外,若要重新更新一套電腦設備,並讓它像原本的舊電腦一樣穩定耐用,其實風險很高,且花費也更高昂。於是,團隊選擇繼續沿用舊電腦,採用當初漢威聯合公司(Honeywell)打造給波音 787 客機使用的笨重機種,而驅動這套設備的,則是 NASA 已經用了 10 年、在 2002 年問世的單核心 IBM PowerPC 750FX 處理器。

750fx

(Source:Geek

獵戶座航空電子技術的動力與軟體團隊副主任 Matt Lemke 表示,團隊針對 PowerPC 750FX 各部分進行測試,經過一連串的檢驗後,發現若遇到輻射,電腦可能會重啟,「但並不會有所損壞」,也因此決定讓這台搭載著擁有 12 年歷史的單核心處理器機種,登上獵戶座的太空探索任務。

至於太空船內的主控設備,包括電路板厚度、防震扣件以及輻射防護等檢測,都是工程師們著眼的重點,且為以備不時之需,獵戶座裡總共配有 3 台電腦,並降低 3 台電腦同時掛點的機率到 187 萬之 1。

當蘋果在 2006 年正式將 Mac 電腦從 IBM PowerPC 平台遷移到英特爾 x86 平台後,PowerPC 晶片在消費性電子產品市場就已逐漸沒落。然而,在這之前,PowerPC 晶片幾乎是每項蘋果產品的核心靈魂,如蘋果於 1999 年發表的第一台筆記型電腦 iBook G3,其在 2003 年推出的版本,就是搭載與獵戶座太空船裡相同的 PowerPC 750FX 處理器。

獵戶座配備的 PowerPC 750FX 處理器速度為 900MHz,匯流排速度為 166MHz,搭載 512KB 的 L2 快取記憶體,採用 130 奈米製程,相較於現今 Intel Core M 系列的 14 奈米製程技術,獵戶座搭載的處理器可稱得上是歷經歲月洗刷的老古董了。

下面就來看看歷年來美國 NASA 各太空任務所採用的 CPU 吧!

Cpu form

(製圖:科技新報;參考資料:The CPUShack

從上表可以看出來,所有的太空載具追求的多是穩定性大於效能,但現在效能強大的智慧型手機可不見得都拿來做正經事,難怪知名的作家與導演會做以下的發言。

 

(首圖來源:Mashable

延伸閱讀:

發表迴響