反向火箭過早關閉,執行 ExoMars 任務的火星登陸器恐凶多吉少

作者 | 發布日期 2016 年 10 月 21 日 12:02 | 分類 天文 , 尖端科技 , 航太科技
ESA Exomars 2016

歐洲太空總署(ESA)與俄羅斯太空總署(RSA)合作執行「火星探測計畫(ExoMars)」,於今年 3 月發射了「斯基亞帕雷利 EDM 登陸器」(Schiaparelli EDM lander)與「火星微量氣體探測軌道衛星」(Trace Gas Orbiter,TGO)飛往火星,但在原本預期的登陸時間 10 月 19 日,ESA 與登陸器失去聯繫,並試圖恢復通訊,不過,ESA 於 10 月 20 日宣布確定與斯基亞帕雷利 EDM 登陸器失聯。



ExoMars 是以宇宙生物學調查火星過去居住環境的計畫,將搜尋過去或現在火星生命的生物特徵。而斯基亞帕雷利 EDM 登陸器與火星微量氣體探測軌道衛星為計畫內容,於 3 月 14 日一同航向火星,TGO 在 10 月 16 日與基亞帕雷利登陸器分離,基亞帕雷利登陸器則原本預定在 10 月 19 日降落,登陸火星表面。

整個下降的時間一共持續 6 分鐘,斯基亞帕雷利配有防熱板、超音速降落傘與反向火箭。防熱板在一開始以自由落體下墜的過程中,保護登陸器免於遭受高溫侵襲,而火星大氣則充當登陸器的緩衝氣墊,接著,超音速降落傘開始部署,以持續降低登陸器的下降速度,而後點燃一系列的小型反向火箭,控制後段的下降,最終,當反向火箭關閉後,登陸器就準備降落火星表面,偏偏就在最後這關鍵的步驟時,斯基亞帕雷利突然斷訊,與 ESA 失去了聯繫。

斯基亞帕雷利目前依然生死未卜,ESA 的任務團隊在其預計登陸前約 50 秒鐘時,已接收不到斯基亞帕雷利傳來的無線電訊號,雖然先前有跡象顯示,該登陸器成功完成了下降過程 6 分鐘內大部份的關鍵步驟,但 ESA 於 20 日表示,登陸器的反向火箭比原先預期還要早關閉,若登陸器真的已墜毀火星表面,很有可能就是反向火箭操作上的問題所導致。

不過,登陸器若墜毀了,也不代表這次的 ExoMars 任務宣告失敗,因這次任務主要是要測試 ESA  是否具足夠的登陸技術與能力,目的是要作為 ESA 計畫於 2020 年發射的火星探測器任務前導,屆時 ESA 將發射類似 NASA 「好奇號(Curiosity)」的探測器登陸火星。

ESA 的人類太空飛行與機器人探索(Human Spaceflight and Robotic Exploration)主任 David Parker 表示,「從工程學的觀點來看,這次的測試提供了我們所需的珍貴資訊,讓我們能探討登陸器未成功著陸的原因,但目前還無法進一步判定登陸器的生死為何」。

而另一方面,ESA 這次所發射的 TGO 衛星先前已在燃燒引擎 2 小時後,成功進入火星外圍的軌道,ESA 科學家可利用 TGO 收集火星大氣的數據資料,並在未來的火星探測任務上,作為中間傳訊的管道。

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