最新研究發現人類演化始於歐洲,部分學者存疑

作者 | 發布日期 2017 年 05 月 29 日 0:00 | 分類 科技教育 , 自然科學 follow us in feedly

目前大部分的學者相信人類演化始於 700 萬年前的非洲,人類大約是從那時開始與猿類出現分歧,並在非洲待了 500 萬年後,才開始陸續遷徙到其他地方,進而演變成現今的狀態。不過在 5 月 22 日,一個國際合作的研究團隊要來挑戰學界長期以來的觀點。




▲ 畫家想像物種 Graecopithecus 的模樣,最近的研究相信他們應該是目前人類與猿類出現分歧的始祖。(Source: Virginia Dare

人類演化從歐洲開始

5 月 22 日,兩份投書在 PLOS One 的研究表示,他們找到了足以改變整個人類演化史的潛在發現,並相信比起非洲,人類可能早非洲 20 萬年就在歐洲靠近地中海一帶開始演化。

找到更古老的化石

他們的研究依據分別是在希臘與比利時找到的化石,這兩個化石是屬於物種 Graecopithecus 的下巴和上排前臼齒,兩者的年代可以追溯至 720 萬年前與 710 萬年前。

從牙根看出端倪

為了證明他們取得的化石屬於人科動物,而不是猿類,研究團隊透過電腦斷層掃描分析了兩個化石,發現有別於猿類的牙根以 2~3 根獨立分開的狀況,Graecopithecus 的臼齒牙根有匯聚與部分合併的痕跡。

來自蒂賓根大學地球科學系,領導其中一份研究的教授布姆(Madelaine Böhme)指出,這種牙根的特色與現代人類、早期人類、猿人一致。

▲ a 為在希臘發現的化石下巴,b 為在比利時發現的上排前臼齒。(Source:Eberhard-Karls-University Tübi

▲ 研究團隊發現有別於猿類,物種 Graecopithecus 的牙根有部分是合併的,這樣的特色與人類比較相似。(Source:Eberhard-Karls-University Tübi

連自己都意外的發現

正因如此,研究團隊相信人類開始和猩猩出現分歧的地方不是非洲,而是他們發現化石的歐洲。帶領另一個研究、同樣來自蒂賓根大學地球科學系的博士生弗斯(Jochen Fuss)便說:「連我們都對自己的研究感到意外,因為大家先前的認知都是猿人始於撒哈拉以南的非洲。」

「猿類與人類出現分歧的地方,是地中海」

教授布姆則補充:「我們的研究最終可能會改變現今大家對人類起源的看法。我個人不認為 Graecopithecus 的後裔已經全部滅絕,他們可能是晚一點才遷移到非洲去。畢竟猿類與人類出現分歧只是一個單一事件,我們的資料又支持這個事件是發生在地中海東部,而不是非洲。」

從歐洲移動到非洲

在布姆教授所領導的研究進一步推測了 Graecopithecus 的遷徙過程,他們認為是過去地中海多次乾涸的時候讓歐洲與非洲之間出現陸橋,讓猿類和早期人類能在兩大陸間通行,進而才出現非洲的人類。

如果這被接受了,早期的人類演化理論勢必會出現改變。──蒂賓根大學地球科學系  布姆

推翻過去認知的發現

來自布萊頓大學考古學,沒有參與研究的高級講師柯爾(James Cole)指出,雖然這兩份研究在用字上都很保守,但是他們的結論依舊非常大膽,因為「東地中海起源論」推翻了學界過去的各種研究與推測。

歐洲、中東充滿各種可能性

柯爾表示他個人認為「非洲起源論」仍會是個非常有力的論述,不過這項研究代表著歐洲、中東可能還發生過很多我們不知道的事情,而這絕對值得人類學家、古人類學家、相關領域專家一探究竟。

「大膽且具高度爭議性」的推測

雖然柯爾對這份研究抱持正面態度,但一如《華盛頓郵報》把這項研究稱為「大膽且具高度爭議性」,仍有學者對此表達出疑慮,部分學者在受訪時也不斷強調,過去已經有可觀的化石證據顯示人類的演化是始於非洲,後來才開始往北遷徙。

▲ 圖為南方古猿露西(Lucy)的複製品。露西是在 1974 年於非洲大陸發現的南方古猿,並被歸類在人族,其相對完整的化石碎片替研究人類演化提供很大的幫助。(Source:達志影像)

單一證據 vs. 大量化石

從倫敦自然歷史博物館工作退休的人類學家安得魯博士(Dr. Peter Andrews)便說:「人們演化始於歐洲不是不可能,但是有非常顯著的化石證據顯示人類的起源在非洲,包括許多骨頭碎片和頭骨。只從單一化石上的單一特點來反駁非洲所有出現的證據,我對此存疑。」

「非洲才是根源地」

來自紐約大學的人類學教授安東(Susan C. Antón)也抱持著類似的看法,她說:「可能嗎?有可能。但我不認為這是有力的案例,」而且有鑑於那些在非洲發現的人類化石,安東認為最簡單的解釋就是:「非洲才是根源地。」

▲ 模擬人類數十萬年前從非洲開始,遷徙到世界各地的想像圖。目前「非洲起源論」可說是學界的主流看法。(NordNordWest

不是要否定非洲的人科動物

而布姆教授向《新聞周刊》表示,他們這份研究不是要質疑早期人科動物存在於非洲的情況,只是「可能是最古老的人科動物就是出現在了希臘與比利時,這就是我們呈現的事實」,而且他們也提供了一個「北方故事」來解釋這是怎麼運作的。

布姆教授也認為,要把發現的化石紀錄當作反常的事物是非常容易的事情,但是他「不贊同這種看法」。

有化石就有更多同類

接下來這個研究團隊將前往比利時一帶,希望可以找到更多有關 Graecopithecus 的化石證據,有參與研究,來自加拿大多倫多大學的比干(David R. Begun)便說:「如果你找到一顆牙齒,那就代表一定有更多同類在那裡。」

(本文由 地球圖輯隊 授權轉載;首圖來源:Flickr/losmundosdemou4 CC BY 2.0)