記憶力變差是老化徵兆?研究:反而有益演化

作者 | 發布日期 2017 年 12 月 20 日 15:02 | 分類 生物科技 follow us in feedly

記憶是很不可靠的東西,但卻是日常生活中成千上百個抉擇的唯一依據,尤其是在法庭做生死判決的時候,時常也是仰賴證人的證詞。不過近年的研究發現,人類的記憶的確可以被外部力量操縱,即使沒有外部力量,人類記憶也大多不精確。不過科學家認為,錯誤記憶是演化需要的天性,可以幫助人類有別於機器,做出安全的決策。



Business Insider 針對人類記憶到底正不正確的問題,訪問專長認知心理與人類記憶的教授 Elizabeth F. Loftus,Loftus 認為其實扭曲人類對細節的記憶是很簡單的事,只要提供他們暗示性的資訊,甚至使用一些手段,還能讓從未發生過的事情進入人們的記憶。

Loftus 曾經做一個研究發現 70% 的受試者都在研究人員刻意操縱的記憶檢索技術下,承認他們的罪行。最早研究記憶扭曲現象的人是 1906 年的哈佛大學心理學家 Hugo Münsterberg,當時一件發生在芝加哥大學的謀殺案嫌疑人,具備不在場證明下卻因被刑求而捏造犯罪情節,且細節還不斷精進,同時也產生更多矛盾。Münsterberg 發現了這件事,當事人根本不知道其實這些都是自己捏造的,只是當時 Münsterberg 的看法太激進,當事人最後仍然被處死刑。

Loftus 也認為,無論當事人是否真的相信自己犯了罪,還是知道自己只是躲避刑求,除非已有證據證實對方記憶遭到扭曲,不然光是聽當事人的說法,根本無從辨識記憶的真假。隨著醫學技術發展,神經科學家現在已有辦法可辨識記憶的真假。他們使用功能性磁振造影觀察腦部血流狀況,發現當事人對自己的說法有自信,且也正確的時候,掌管記憶的大腦海馬體血流增加;如果對自己的答案有信心但實際上並不正確時,這個機率大概 20%,此時掌管熟悉感的額頂葉血流量提升。

其實錯誤記憶是人類的天性,研究人員提到模糊痕跡理論(fuzzy-trace theory),表示人類在回憶事情上通常會產生栩栩如生的細節,但實際上並未發生。一項著名的實驗就是提供受試者一些相關字,譬如床、睡覺、疲勞、做夢、打哈欠等,再請他們盡量回憶,結果他們卻講出一些相關字,像是打盹、小憩之類不在名單上的詞。

研究人員將人類的記憶歸類為逐字逐句與要旨,逐字逐句記憶是記住細節,而要旨式的記憶是利用線索回憶一個模糊的過去事件,隨著年紀愈大,人類記憶愈傾向要旨;從兒童到成人,逐字記憶會愈來愈好,愈來愈能記住事情的細節,但同時也在增加要旨式記憶的能力。

意思是成年以後愈有可能講出與名單相關,但不是名單上的字,好處是比較有可能記住整個名單。兒童的記憶比較精確,老了就只能記大概,成為意義的產製者。因此並非指年紀大了記憶力就不好,而是大腦會產生偏見,目的是更快找到有意義的回憶。

事實上,要旨式的記憶反而有益於人類演化,著名的阿萊悖論就證明這一點。在人類價值觀中,拿到一大筆錢總比什麼都沒有好,這就是要旨式的記憶發揮作用,大部分人選擇最高機率拿到較少錢的選項,而不是另外一個較低機率但可以拿到最多錢的選項。

若以數學計算,期望值最高的是後者,但要旨式的記憶讓人們選擇安全的答案,這是人類為了適應生存環境而發展的能力。因此研究人員認為,不需要因為記不住細節就感到焦慮,這反而是一種能力,只要沒有到痴呆的程度,就不必要擔心。

(首圖來源:Flickr/Jack Johnson CC BY 2.0)

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