美商賽靈思會是下一個 NVIDIA 嗎?

作者 | 發布日期 2019 年 02 月 18 日 9:00 | 分類 AI 人工智慧 , 晶片 , 網路 follow us in feedly


想像一下,坐進高級房車裡,想點首歌,不想弄髒觸控螢幕,只要在螢幕前比個 2,汽車自動播放到你最愛的第 2 首歌,音樂流瀉而出。查詢導航資訊,或是調整坐椅位置,全能靠手勢指揮。

財報繳出亮眼成績單

「汽車不只能聽懂你說的話,還能看懂你的肢體語言!」賓士和 IC 設計公司賽靈思在 2019 年 CES 大展上宣布了這個消息,賓士新款高階房車上,將配備賽靈思晶片的人工智慧功能。

在中國,從抖音到愛奇藝,視訊串流的需求愈來愈高。2018 年 10 月 12 日,華為宣布和賽靈思合作,使用這家公司的晶片,只需要過去 55% 到 65% 的網路速率,就能提供相同的影像品質,節省頻寬。華為雲商業運算服務域專案的 FPGA 加速雲端服務首席架構師趙剛表示:和賽靈思合作,「因為其他技術不能滿足我們的需求」。

今年初,當全世界 IC 設計公司業績疲弱不振時,賽靈思交出了一張令人驚豔的成績單。1 月 23 日,賽靈思召開 2019 年會計年度第三季(2018 年 10 月到 12 月)法說會,這一季,賽靈思單季營收首度躍上 8 億美元,營收創歷史新高,較前一年同期大增 34%;淨利也達到 2 億 3,900 萬美元,較前一季提升。

法說會後,賽靈思的股價跟著大漲,從 89 美元上漲到 110 元,2 年內漲幅達 24%!

拋開股價不談,從基本面檢視,賽靈思有機會像 2016 年的 NVIDIA 一樣,開啟一波大成長的機會。

一般人可能不知道,賽靈思和 NVIDIA 一樣,都是台積電的重要策略夥伴。

2017 年 9 月,台積電發出新聞稿宣布,和賽靈思、ARM 等公司,將共同推出採用 CCIX 標準的 7 奈米晶片,這款晶片可以讓全世界的資料中心用更高效、更省電的方式加速運作。

在台積電新聞稿中,賽靈思執行長(當時仍為營運長)就大力感謝台積電的協助,拿出最先進的技術幫助賽靈思。新聞稿還指出,賽靈思和台積電合作生產的新晶片,預計在 2018 完成設計定案。《財訊》在 2016 年時,就已報導這個合作案。

賽靈思和台積電其他大客戶比起來,規模和市值並不是特別突出,為什麼台積電早早拿出 7 奈米和先進封裝技術,全力與這家公司合作?因為,賽靈思極有可能像 NVIDIA 一樣,在 5G、AI(人工智慧)和雲端等大趨勢裡,占有重要的一席之地。

賽靈思是全球極少數能生產現場可程式化邏輯閘陣列 IC(FPGA)的公司,他們的晶片只要換上不同軟體,就可以用在不同任務上,效能仍能超越一般 CPU 和 GPU。

市場調查研究公司 Moor Insights & Strategy 創辦人 Patrick Moorhead 表示,「這是未來運算的形式」,有了這種晶片,基因定序的時間可以從幾天縮短到幾分鐘,資料中心可以依據需求,白天要晶片做影像解碼工作,晚上用同一顆晶片做人臉辨識,提高機器的使用率,「這件事意義非凡」他說。

新款 7 奈米晶片高效省電

去年初,賽靈思新執行長維克多(Victor Peng)上任後,還更進一步用半導體最前端的技術「異質整合」,推出全新的 ACAP 架構(Adaptive Compute Acceleration Platform,自行調適運算加速平台),可以把邏輯電路、記憶體、訊號處理器和多個可用程式控制的邏輯單元「包」在一顆 IC 裡,一顆晶片就像是一個小的人工智慧資料處理中心!

▲ Victor Peng。(Source:賽靈思

在 FPGA 這個領域,過去是賽靈思和 Altera 並立,在 Altera 被英特爾購併後,賽靈思和台積電關係更加緊密。由於英特爾幾乎獨霸資料中心市場,如果賽靈思能在資料中心市場搶下市占率,對台積電將是一大利多。

2019 年,賽靈思的機會在哪裡?《財訊》整理 1 月底賽靈思的法說會內容和新任 CEO 發言,找出 4 大方向。

機會 1》5G 蓄勢待發

這一季法說會裡,大部份分析師都搶著問 5G,因為這一季,由無線通訊產業帶進的營收比去年同期增加 41%。

無線基地台原本就是賽靈思擅長的市場,因為,每個地方頻段不同,設計專用的 IC 成本較高,可程式化調整的 IC,常用來控制基地台無線電。在這場法說會裡,執行長維克多表示,全球各家 5G 設備供應商都和賽靈思有合作關係,他觀察,今年南韓開始投入 5G 建設,「中國還在相對初期」,現在分析師看到 5G 帶進的營收,還只是剛開始,他預期 2020 年,賽靈思靠 5G 業務帶進的營收將持續上漲,由於 5G 通訊更複雜,賽靈思還有機會擴大市場,在行動通訊扮演更重要角色。

機會 2》新 AI 晶片將問市

去年 10 月,賽靈思宣布採用新平台設計的 AI 晶片「Versal」即將問世,這是他們用來挑戰 NVIDIA 的旗艦產品,賽靈思在新聞稿中指出,「這款產品的 AI 推論效能,會比業界頂尖的 GPU 高出 8 倍!」擺明挑戰用 GPU 晶片稱霸 AI 市場的 NVIDIA。

賽靈思總部位於美國矽谷,是 FPGA 技術的全球領導廠商。

賽靈思的晶片採用台積電 7 奈米技術,因此,最近南韓媒體也傳出 NVIDIA 可能轉單由三星代工,AI 晶片競爭態勢正在加劇。「摩爾定律放緩,半導體業已經到了改變的轉折點,」維克多說。

過去半導體用微縮製程降低成本,提高產品價值,但當半導體微縮愈來愈貴,未來半導體產業要進步,就要從設計上改善,把各種不同功能的晶片放進一顆 IC,讓一顆晶片就能更快、更省電的處理複雜問題,像這顆 Versal 晶片,裡面除了 AI 處理器、訊號處理器,還有好幾顆可程式化的邏輯單元,過去要 5、6 顆 IC 處理的工作,這一顆就能解決,他分析,這一顆晶片將在 2019 年下半年正式推出,到時候可能再推動一波營收成長。

他們同時正在設計,由 500 億個電晶體組成的巨型高性能晶片。

機會 3》資料中心和 AI

2018 年初,維克多正式出任賽靈思執行長後接受專訪,表明資料中心是他心目中未來賽靈思業務的主要目標。

中美爭相投資資料中心,給了賽靈思機會,目前華為和百度都在和賽靈思在這個領域合作,提供雲端服務。賽靈思想要攻的市場,是資料中心裡的 AI 加速器,之前,NVIDIA 靠著這塊市場,在 AI 晶片市場快速成長,硬是在資料中心打下一塊江山,而英特爾一直伺機反攻。現在,賽靈思要用新的異質整合晶片、全新的架構,挑戰 NVIDIA 與英特爾的江湖地位。

維克多表示,他們要的不只是把晶片賣進資料中心,更是經營出一個從端到雲,更有效率的 AI 生態系統,他更直指,NVIDIA 在分析資料、訓練電腦 AI 能力上雖然有優勢,但是 NVIDIA 晶片耗電,「要讓完成訓練後的人工智慧,對真實世界的資料快速反應提供服務,這個市場可是非常競爭的。」維克多說。他們的技術耗電量較低,應用在那些無法提供大量電力的終端裝置上,在不連線的狀況下,即時提供 AI 服務,賽靈思有其優勢。

機會 4》自駕車潛力無窮

過去汽車產業為賽靈思帶進的營收不多,但 2019 年開始急起直追,在 2019 年 CES 展上,賽靈思除了公開與賓士的關係,還宣布打進德國重要車用零組件廠 ZF,賽靈思的 ProAI 產品,將被 ZF 用在動力傳動系統、底盤控制上。在中國,賽靈思也和東軟睿馳等公司合作。

今年第三季,汽車和消費性電子為賽靈思帶進的營收,占公司營收 15%,收入數字較去年同期成長 2 成,但汽車市場開發費時,賽靈思才剛跨進市場,要看到汽車帶來的大成長,恐怕還得再等一段時間。

賽靈思的新任 CEO 維克多,也與 NVIDIA 黃仁勳、AMD 蘇姿豐一樣,和台灣有淵源,維克多出生在台北,隨後舉家移民至紐約皇后區,是全球 IC 設計產業裡另1位新冒出頭的華人 CEO。

賽靈思走紅,意味著半導體產業將走上新的轉折點,在 NVIDIA 用 GPU 技術炒熱 AI 晶片市場後,賽靈思要用 FPGA 和異質整合技術,搶食資料中心和 AI 晶片的大餅,未來 AI 晶片的技術之戰會更激烈,賽靈思的風險在於,如果晶片在某項應用的市場夠大,客戶也可能選擇定製專門的晶片取代 FPGA。

半導體異質整合的時代揭開序幕,未來,微縮製程不是增加半導體價值唯一的路,從軟體、IC 設計、生態系經營等手法提高 IC 價值,會愈來愈重要。一場新的混戰即將開始,這也會帶出新的投資機會。

(本文由 財訊 授權轉載;首圖來源:達志影像)